Stone base: toonbeeld van Nederlandse ondernemerszin


“Naar creativiteit toe kunnen we met onze nieuwe machines alle kanten uit. Het is echt onze ambitie om daar leuke, unieke realisaties in natuursteen mee te maken.” Bij Stone base in ’s Hertogenbosch zijn ze maar al te blij met hun twee laatste aanwinsten: een gigantische draadzaag en multifunctioneel cnc-bewerkingscentrum. “Wij willen trendsettend zijn en zelf de vraag in de markt creëren. Door continu te investeren en te vernieuwen blijven we de concurrentie steeds een stap voor.” Of hoe ondernemerszin en creativiteit hand in hand gaan.

Twee aparte ondernemingen

In en rond ’s-Hertogenbosch, thuisbasis van de Nederlandse specialist in sierbestrating, is Swanenberg een naam die klinkt als een klok. De familie, precies 20 jaar geleden gestart met het opkopen van gebruikte gebakken straatklinkers (betonsteen, natuursteen en keramische tegels werden pas later aan het assortiment toegevoegd), is een toonbeeld van Nederlandse ondernemersgeest. Onder de handelsnaam Swanenberg levert het niet enkel rechtstreeks aan professionelen (stratenmakers, hoveniers, tegelzetters,…) maar bedient het net zo goed de consumentenmarkt. Weliswaar heel lokaal, in een straal van 30 kilometer. “Alles wat buiten onze eigen regio wordt verkocht, doen we onder de naam Stone base. Daarmee bewegen we ons uitsluitend in het professionele segment: enerzijds met natuursteenmaatwerk voor grote projecten, anderzijds worden onze producten in de markt gezet via de gespecialiseerde handel.”

Stone base

Aan het woord is Joost van Pinxteren, bij Stone base verantwoordelijk voor de dagelijkse gang van zaken. Hij legt uit waarom de tweede generatie in de persoon van huidig zaakvoerder Erwin Swanenberg -een neef van hem- naast de firma Swanenberg in 2001 een tweede besloten vennootschap (Stone base) uit de Noord-Brabantse grond stampte. “Na uitbreiding van onze bedrijfsactiviteiten wilden we niet in conflict komen met bestaande klanten”, vat hij het mooi samen. Met een omvangrijk assortiment natuursteen, straatbaksteen en keramische tegels is Stone base inmiddels uitgegroeid tot een toonaangevende leverancier van kwaliteitsmaterialen voor de inrichting van de openbare ruimte alsook voor de professionele markt. Het kan daarvoor rekenen op een professioneel dealernetwerk van 150 verkooppunten, voornamelijk in Nederland maar steeds meer ook in Vlaanderen (tot in Kortrijk!) en een stukje Duitsland.

Maatwerk én grote volumes

Wat maakt dat zoveel vakhandels in een sterk concurrerende markt resoluut voor Stone base kiezen? Joost van Pinxteren kent uiteraard het antwoord: “Een groot en kwalitatief assortiment, goeie service, aantrekkelijke prijzen en –last but not least- snelle levertijden. Klanten kunnen zelf de lading van de oplegger samenstellen met de verschillende materialen die ze op dat moment nodig hebben. In totaal hebben we vijf vrachtwagens rondrijden, met eigen chauffeurs die perfect weten hoe ze natuursteen moeten manipuleren.”

Speciaal voor onze Stone base-dealers ontwikkelden we een eigen lijn, Exclusive genaamd. Het is een uitgebreid assortiment dat bestaat uit hoogwaardige natuursteen, straatbaksteen en keramische tegels.Joost van Pinxteren, Stone base

Het aanbod werd verder aangevuld met aanverwante artikelen zoals tuinverlichting, lijmen en mortels, siergrind en split, zand,… “In principe kunnen we alles leveren: maatwerk dat we produceren in de eigen steenzagerij, maar net zo goed grote volumes tegels die we dan kant-en-klaar aankopen. De voorbije investeringen in eigen productie passen in het complete plaatje dat we onze klanten met Stone base willen aanbieden.”


Polycaro

Twee nieuwe machines

Joost van Pinxteren doelt op de twee nieuwe machines die het bedrijf deze zomer  in zijn productiehal liet installeren: een 5-assige CNC-brugzaag van GMM (type Zeda) én een gigantische draadzaag van Pellegrini. “We hadden al een rechte zaag, die nog steeds wordt gebruikt, maar met die nieuwe volautomatische machine kunnen we voor het eerst alles maken wat we willen. Dat is een zware investering maar rekening houdend met de volumes natuursteen die wij hier de afgelopen jaren verwerkten, moet die binnen enkele jaren terug te verdienen zijn.”

Stone base

Aanvankelijk kocht het bedrijf alle producten kant-en-klaar in het land van herkomst: België, China, Vietnam, India, Portugal, Ierland, Spanje,… “Nu we echter over een eigen draadzaag beschikken, bestellen we enkel nog ruwe blokken natuursteen en gaan we daar zelf mee aan de slag. De blokken worden door ons verzaagd in platen van verschillende diktes, afhankelijk van het soort maatwerk. En hebben we voor een bepaald project een grotere partij natuursteentegels nodig, dan kunnen we die nog steeds in de groeve laten verzagen.”

Alle bewerkingen en afwerkingen

Van Pinxteren weet te vertellen dat het machinepark voornamelijk dient voor de productie van maatwerk dat zijn weg vindt naar de projectmarkt. “We leveren heel veel voor de inrichting van de openbare ruimte: dorpels, paalmutsen, deuromlijstingen, straatmeubilair, dat soort dingen. Met ons huidige machinepark voeren we quasi elke bewerking op natuursteen uit: onze 5-assige brugzaag kan bijvoorbeeld ook frezen en met onze vlakpolijstmachine (een Sirio, eveneens van GMM; nvdr) is boucharderen eveneens mogelijk. Het enige wat we nog niet hebben, is een machine die de natuursteen vlamt. Die investering volgt in een later stadium. Er is best wel vraag naar zo’n gevlamde afwerking maar dat is dan vooral massa, als bestratingsmateriaal. Voor straatmeubilair en dorpels in natuursteen is het toch voornamelijk gezoet, geschuurd of gebouchardeerd.”

Dit artikel verscheen in Polycaro 55

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

Van de in totaal 25 mensen op onze payroll staat twee man continu op de productievloer, zo vernemen we. “Dat volstaat, omdat ons productieproces volledig geautomatiseerd is. Dankzij een ideale workflow kunnen we alle machines continu laten draaien. Dat gaat als volgt: de draadzaag verzaagt de blokken in platen, deze worden gepolijst en nadien op onze CNC-brugzaag gelegd om op maat te worden gezaagd.”

Met de recente investeringen, waarmee we heel snel maatwerk kunnen produceren en flexibel inspelen op de vraag van de markt, nemen we alweer een mooie voorsprong op onze directe concurrenten.Joost van Pinxteren

“Je krijgt bovendien niet meer te maken met leveranciers die een order niet tijdig leveren, wat in het verleden wel vaker is gebeurd. Het zijn allemaal zaken die we nu zelf in de hand hebben.”

Staart van de crisis

“Wij zijn fabrikant en groothandel, de focus ligt dus volledig op aankoop, productie en levering. Dat betekent geen plaatsing, daar is onze organisatie niet op ingericht. Voor een eigen plaatsingsdienst zijn we te klein, we zouden minstens vijf mensen extra moeten aanwerven. Maar wij kunnen altijd de namen van betrouwbare partners doorspelen die wel vaker voor klanten van ons plaatsen.”

Stonebase

Werk is er momenteel genoeg voor het familiebedrijf in ’s Hertogenbosch, maar Joost van Pinxteren hoor je niet ontkennen dat de afgelopen jaren voor de Nederlandse bouwsector behoorlijk turbulent zijn geweest. “Ik denk dat we momenteel de staart van de crisis beleven. Dat de huizenmarkt in Nederland op een gegeven moment stagneerde, heeft elk bouwbedrijf gevoeld. Hierachter ligt een nieuwbouwwijk die eigenlijk al zeven, acht jaar geleden had moeten klaar zijn, maar waar de bouwactiviteiten nu pas opnieuw worden opgestart. Voor dat project, waarvoor we zoveel jaar terug al hadden moeten leveren, zullen wij pas binnen een jaar weer in the picture komen. Maar je merkt dat de markt terug aantrekt, dus dat zit wel goed. Dankzij de openbare projecten waar wij altijd zeer actief in zijn geweest, konden we zijn we nooit echt stilgevallen. De heraanleg van een voetpad dat zijn beste tijd heeft gehad, kan je niet zomaar op de lange baan schuiven.”

Lange tijd was de Nederlandse projectmarkt verworden tot een keiharde vechtmarkt. “Maar je ziet nu toch dat veel bedrijven die zich een paar jaar geleden op dat segment hebben gestort zich finaal niet hebben kunnen doorzetten. Met als resultaat dat er vandaag nog een vijftal bedrijven overblijven, waaronder Stone base, die op de Nederlandse projectmarkt een rol van betekenis blijven spelen.”

Nieuw concept

In de zagerij tovert Stone base uit de massieve natuursteenblokken alsmaar vaker straat- en tuinmeubilair. “In ons contract met de stad Amsterdam staat dat wij alle opsluitbanden voor het centrum mogen leveren. Die worden gemaakt in Ierse hardsteen. Op jaarbasis geeft dit ons toch een bepaalde zekerheid naar werk toe.”

Ook met onze draadzaag konden we al unieke dingen creëren: trappen, stoelen en zitbanken die we telkens in één stuk uit zo’n massieve blok natuursteen halen. Voor de P.C. Hooftstraat in Amsterdam, de duurste winkelstraat van Nederland, produceerden we op die manier alle straatmeubilair.Joost van Pinxteren

“Naar creativiteit toe kunnen we met onze nieuwste machines alle kanten uit. De ambitie is om daar echt leuke, unieke dingen mee te gaan realiseren. We zijn nu bezig met een uniek concept rond straat- en tuinmeubilair in natuursteen. Dat willen we eerst gepatenteerd hebben alvorens het te lanceren in de Benelux-markt. Bedoeling is dat we naar projectontwikkelaars en gemeentebesturen kunnen stappen met de boodschap dat we om het even welk plein of andere openbare ruimte vrij snel kunnen verfraaien met maatwerk in natuursteen. We hebben ook het voordeel dat we al jaren nauw samenwerken met een aantal stedenbouwers en bekende Nederlandse architecten voor openbare werken, wat maakt dat we ook vanuit die hoek weten wat de markt vraagt.”

Stone base

Duurzaamheid van natuursteen

We vragen welke natuursteen qua volume het meest verwerkt, voor grote projecten welteverstaan. Het blijkt Belgische blauwe hardsteen te zijn: heel veel vensterbanken, raamdorpels maar ook zitmeubilair voor de openbare markt. “Zeker in Nederland blijft dat een ontzettend populair materiaal”, weet Joost van Pinxteren. “Vroeger verkochten we bijna uitsluitend natuursteen, terwijl nu toch opvallend veel keramisch materiaal de deur uitgaat. Die verschuiving is de laatste jaren heel sterk voelbaar. Met als gevolg dat ook ons aanbod gigantisch is gegroeid: vier jaar geleden hadden we twintig verschillende soorten keramische tegels in het assortiment, vandaag zijn dat er al meer dan zestig. Maar de echte natuursteenliefhebber, die wil enkel ‘the real stuff’.

We hebben wel wat projecten uitgevoerd in keramisch materiaal, al zijn de mogelijkheden daarin veel beperkter. Daarmee bedoel ik dat je afhankelijk bent van machines die slechts tot 2 à 3 cm dik kunnen produceren.Joost van Pinxteren

“Dat betekent bijvoorbeeld geen boordstenen. Leg je een stoep met keramische tegels, dan moet daar voor een hoogwaardige afwerking nog altijd een mooie natuursteenband om heen. Kortom, natuursteen blijft noodzakelijk om iets mooi af te werken. Voor semi-openbare ruimtes wordt wel vaak gekozen voor keramische tegels. Zo leverden we voor een gezamenlijk dakterras van een heel groot appartementencomplex in Nijmegen 8.000 à 9.000 vierkante meter keramische tegels die allemaal op tegeldragers zijn geplaatst. Maar in stadscentra en stationsbuurten -openbare ruimtes waar intensief beloop is en mogelijks zelfs passage van zware voertuigen- kiest men toch nog altijd beter voor de duurzaamheid van natuursteen.”

Refin en Caesar

Op verschillende locaties beschikt de familie Swanenberg in totaal over vier opslagplaatsen. De site in ’s Hertogenbosch is met zijn 1 hectare nog de kleinste. “Op een ander bedrijfsterrein, zo’n twee hectare groot, beschikken we over hele grote hallen, alsook silo’s waar strooizout in wordt bewaard. Voor Rijkswaterstaat zijn wij de grootste depothouder van Nederland. We hebben daar ook een eigen kade aan het water, voor het laden en lossen van schepen. Andere bulkgoederen die door ons gestockeerd geworden, zijn veevoeders.”

“Uitbreiding van het aanbod naar de iets exclusievere natuursteensoorten is natuurlijk altijd mooi en behoort in een later stadium zeker tot de mogelijkheden, maar op dit moment willen we eerst verder focussen op ons bestaande gamma. Van alle natuursteen die standaard in het assortiment zitten –Belgische, Ierse, Spaanse, Portugese, Chinese, Vietnamese en Indische- kopen we voldoende blokken of platen aan zodat we de klant snel kunnen helpen. Dat betekent dat hier veel containers met natuursteen arriveren, alsook één tot twee per week opleggers gevuld met keramische tegels. Rechtstreeks geleverd door de fabrieken van Ceramiche Refin en Ceramiche Caesar in Italië. In keramisch materiaal doen zijn de natuursteenimitaties het populairst, vooral Belgische Blauwe Hardsteen en leisteen. Daarnaast doen de keramische parkettegels het opvallend goed. Laatst verkochten we nog een grote partij voor een hotelproject. Er is eveneens veel vraag naar de straatbakstenen. We hebben ook altijd wel een container composietplaten op voorraad staan maar het is geen materiaal dat we actief promoten. Recent was er een project met 4.000m2 marmercomposiettegels van Bianco C. De platen bestelden wij in China, maar die leverden we aan een steenhouwer in de buurt voor verdere verwerking.”

Vraag vanuit de markt creëren

Elk jaar doet het familiebedrijf in ‘s Hertogenbosch één of meerdere aanpassingen in zijn toonzaal en showtuinen, samen goed voor meer dan 5.000m2 presentatieruimte. “Het is belangrijk dat we de bezoekers blijven inspireren door steeds nieuwe toepassingen en afwerkingen te laten zien”, beseft Joost van Pinxteren. “Een particulier die hier vandaag een nieuwe vloer komt kopen, zien we de komende twintig jaar niet meer in onze showroom maar veel architecten komen hier gemiddeld één keer per maand langs. Die willen vanzelfsprekend elke keer weer verrast worden, door nieuwe dingen te ontdekken. Dat werkt want zo creëer je toch vraag naar nieuwe materialen en ontstaan er automatisch nieuwe ideeën.”

stone base

Het is nog altijd veel makkelijker om je te mengen in wat al bestaat, dan met iets heel nieuw naar buiten te komen.Joost van Pinxteren

“Teveel concurrentie betekent echter dat de prijs naar beneden gaat waardoor ook het materiaal en de afwerking in kwaliteit afnemen. Wij zijn liever trendsettend en willen zelf de vraag in de markt creëren. Door bepaalde materialen te promoten bij bekende architecten, helpen we mee trends ontwikkelen waardoor er weer vraag komt in de markt. Je moet continu vernieuwen om telkens een stap voor te blijven op de concurrentie. Op het moment dat men ons begint te kopiëren, zijn wij al volop nieuwe ideeën aan het uitwerken. De kunst is om iets exclusief te brengen waardoor je je als leverancier onmisbaar maakt.”


Polycaro