Seegers Groep, ontstaan uit liefde voor natuursteen


Net geen 30 jaar geleden zegde Gerard Seegers zijn baan als politieagent op om van zijn hobby zijn beroep te kunnen maken. Een verrassende carrièreswitch die was ingegeven door de liefde voor natuursteen, het materiaal dat hij hem nog steeds nauw aan het hart ligt.

De eenmanszaak die in 1989 in Dilsen-Stokkem het levenslicht zag, is inmiddels uitgegroeid tot één van de grotere natuursteenverwerkende bedrijven van Limburg. Seegers Groep heeft nog zoveel meer te bieden: een betoncentrale, tegelafdeling en plintenservice zijn de drie andere pijlers van deze familiale bouwonderneming met 43 man in dienst. “Doordat wij ons als bedrijf zo gediversifieerd hebben, kunnen we ons nu goed handhaven.”

Onderaan de ladder

Een politieagent die op een blauwe maandag beslist om met een eigen (natuursteen)bedrijf te starten, dat vraagt om een woordje uitleg. “Mede door het vele weekendwerk had ik tijdens mijn dienstjaren behoorlijk wat vrije tijd, die ik als jonge gast invulde door te gaan werken bij een leverancier van bestratingsmateriaal. Ik begon er onderaan de ladder, met het reinigen van de recuparatiestenen. Bij dezelfde firma werd ik nadien vrachtwagenchauffeur, volgde vervolgens werven op, deed opmetingen en onderhield contacten met klanten.“

????????????????????????????????????

Het is in die periode dat Gerard Seegers de microbe te pakken kreeg en zijn passie voor natuursteen ontstond. Om alles eens goed op een rijtje te kunnen zetten, nam de politieman verlof zonder wedde. Na veel wikken en wegen besliste hij zijn kepie aan de haak te hangen en definitief te kiezen voor een nieuw leven als zelfstandige. In 1989 richtte de Limburger, toen nog een jonge dertiger, een eenmanszaak die nadien een vennootschap werd en nog later zelfs uitmondde in meerdere vennootschappen. “Intussen bijna alweer 28 jaar geleden kon ik uiteraard nooit denken dat het bedrijf zou uitgroeien tot de omvang die het nu heeft. Hoe gaat dat? Je leert de markt zo goed mogelijk kennen, gaat naar beurzen en legt gaandeweg alsmaar meer contacten. Nieuwe klanten werven gaat in de eerste plaats over vertrouwen winnen. En dat doe je niet vandaag op morgen, zoiets vraagt veel tijd en geduld.”

Gigantisch machinepark

In het begin handelde Gerard Seegers enkel in kinderkoppen (vooral gerecupereerd na uitbraak van wegen) en sierkeien. De plaatsing vertrouwde hij toe aan een aantal vaste onderaannemers, waar het bedrijf vandaag trouwens nog steeds een beroep op doet. “Zeker met die buitenlandse aannemers, die wellicht ook goed werk leveren maar aan tarieven onder de gangbare prijzen, kunnen wij onmogelijk concurreren.”

????????????????????????????????????

Al snel werden de activiteiten uitgebreid met natuursteenbewerking: in het begin waren dat vooral dorpels, tabletten, vensterbanken,…. Gerard Seegers legt uit hoe hij daar toekwam. “Op een gegeven ogenblik vroeg Centerparcs, m’n eerste grote klant, of ik ook hardstenen zitbanken aan hen kon leveren. Eigen machines had ik nog niet, dus zat er niks anders op dan die te produceren bij een concullega met een natuursteenzagerij. Klanten als Centerparcs verwachten dat je heel kort op de bal kan spelen, wat mij deed beslissen om uiteindelijk toch een kleine tweedehands zaagmachine aan te kopen.” Lang vervlogen tijden, want vandaag -vele investeringen later- beschikt Seegers Natuursteen over een machinepark om u tegen te zeggen. Alles bij elkaar staan in de productiehal in Dilsen-Stokkem een vijftiental machines: onder meer twee raamzagen, een draadzaag, een grote cirkelzaag, met daarnaast tal van afwerkingsmachines waaronder twee polijststraten.

Geavanceerde draaibank

“Dit jaar kochten we bij VIEK-Machines.com twee nieuwe CNC-zaagmachines van Donatoni. Eén is voorzien van een zéér gevanceerde, computergestuurde draaibank die ons toelaat met de grootste precisie complexe 3D-ontwerpen in natuursteen te produceren”, zegt Gerard Seegers met enige trots. “Een fantastische machine waar ik met open mond naar kan staan kijken! Ik zie dit in de eerste plaats als een investering voor de toekomst. Want als die vraag naar dat moeilijker maatwerk een hoge vlucht en je moet dan nog een draaibank installeren, ben je ruimschoots te laat en ga je sowieso klanten moeten ontgoochelen en finaal ook verliezen .”

Wat de andere Donatoni betreft, van het type SX-3, is Seegers Groep vooralsnog de enige in België die deze heeft staan, liet leverancier Viek Seynhaeve ons weten. “Deze machine is bijna uniek in de wereld. De SX3 is een 11-assige CNC-gestuurde zaagmachine met 3 automatische zaagkoppen, automatische aanvoertafel met 3 vacuumzuigers, automatische afvoerband, en een volautomatische camera-software sturing. Kortom, een straf staaltje moderne technologie waarmee fabrikant Donatoni laat zien welke enorme kennis ze in huis hebben.”

DSC_0312

Gerard Seegers: “De Donatoni SX-3, een meerassige brugzaag waar ik eveneens bijzonder tevreden over ben, werd in de eerste plaats aangekocht voor onze productie van tegels. En moesten we daar ooit minder werk in hebben, kan je diezelfde machine nog altijd inzetten om maatwerk te maken.”

De grootste van Limburg?

Zijn blokken natuursteen koopt Seegers rechtstreeks aan bij de groeves. “Alleen al in blauwe hardsteen -goed voor 75 tot 80% van onze productie omdat daar in deze regio veel vraag naar is- zijn dat wekelijks gemiddeld vijf tot zes opleggers”, aldus Gerard Seegers.

Volgens sommigen is het de grootste natuursteenzagerij van Limburg, maar zelf wil de zaakvoerder dat niet gezegd hebben. “We mogen ons bij de grotere spelers in de provincie rekenen”, is de enige ‘grootspraak’ die we hem tijdens het interview kunnen ontlokken. Waarna de man zijn verhaal verder afmaakt. “Als je altijd afhankelijk bent van anderen, kan je geen stappen zetten en lukt het gewoonweg niet. In die optiek is de aanschaf van elke nieuwe machine te verantwoorden, al moet je altijd nog een bank vinden die daarin meegaat. Stelselmatig zijn we er in geslaagd de activiteiten alsmaar verder uitbreiden, naargelang er financiële middelen waren.”

Zoals nu, want achteraan op het terrein wordt een stuk productiehal bijgebouwd waar in de nabije toekomst blauwe hardsteen tegels zullen worden gevlamd of gebrand, de enige afwerking in natuursteen die het bedrijf nog niet in eigen huis kon uitvoeren.

DSC_0273

Stroomversnelling

Misschien eerst nog een stukje geschiedenis. Het verhaal van Seegers startte in de loods van een voormalige kolenhandel, eveneens in Dilsen-Stokkem, maar wel pal in een bebouwde kom. “De lawaaihinder, alleen al bij het laden van een vrachtwagen, was er veel te groot met als gevolg dat ik begin jaren negentig op de huidige locatie ben neergestreken alwaar ik een stuk grond van vijf hectare kon kopen”, vertelt Gerard Seegers. “Doordat we de omzet met de jaren flink zagen groeien, kreeg de onderneming steeds meer financiële slagkracht en kwam alles in een stroomversnelling.”

Het resultaat is dat Seegers Groep vandaag uit vier bedrijven bestaat, elk met hun eigen specialiteit: Seegers Natuursteen, Seegers Beton, Seegers Tegeldesign en Seema Plintenservice. “In omzet zijn natuursteen en beton zonder enige twijfel de twee grootste pijlers maar ook keramisch materiaal wordt hoe langer hoe meer belangrijk. De plintenservice moet dan weer vooral worden gezien als een aanvullende activiteit voor de tegels en natuursteen.”

Door het feit dat wij ons als bedrijf voldoende gediversifieerd hebben, kunnen we ons nu goed handhaven in markten waar er best veel concurrentiedruk is.Zaakvoerder Gerard Seegers

Keramiek en composiet

Na het succes in de natuursteen kwam er in 1998 met de betoncentrale een tweede vennootschap bij. En opnieuw verliep de opstart vrij vlot. Nog later werd een derde activiteit opgestart, de verkoop van keramische tegels. “Zeker met die natuursteen- en parketimitaties had ik snel door dat keramiek een groot stuk van de markt zou veroveren. Het  onderscheid tussen een echte natuursteen en een keramische imitatie is soms moeilijk te maken, dat is zeker waar, maar ik verkies nog altijd het origineel boven de kopie. Daarvoor ligt natuursteen mij te nauw aan het hart.”

“Ik heb het nooit graag willen toegeven maar de realiteit is wat ze is. Je kan daar niet blind voor blijven, dus ben ik maar mee op die kar van keramisch materiaal gesprongen. Net zoals je een keukenbouwer die een werkblad in kwartscomposiet nodig heeft ook niet zomaar wandelen kan sturen. We zitten op amper 10 kilometer verwijderd van een grote Belgische fabrikant (Diresco; nvdr), wat maakt dat we die composietplaten niet op stock hoeven te nemen!”

Moeilijke tegelmarkt

Gerard Seegers steekt niet weg dat hij in die keramische tegels een valse start kende. “Aanvankelijk was er alleen een tegelwinkel in Echt, Nederlands Limburg, waar we een voormalige autogarage met circa 850m2 showroom huurden. Dat dit niet op een succes is uitgedraaid, heeft veel te maken met het feit dat onze toonzaal was bemand door Belgische verkopers. Achteraf gezien misschien niet de slimste zet (lacht). Na anderhalf jaar hielden we het daar dan maar voor bekeken. Om enige tijd later een nieuwe toonzaal van 1.200m2 te bouwen op ons terrein in Dilsen-Stokkem. Met als grote voordeel dat alles nu netjes gecentraliseerd is en ik maar de straat hoef over te steken om me van de natuursteentoonzaal naar de tegelshowroom te begeven. Niet dat we met die keramische tegels nu ineens gigantische winstcijfers boeken, maar we mogen zeker niet klagen. Je hebt in deze regio veel tegelzaken die nogal makkelijk naar het prijswapen grijpen waardoor het voor een groot deel een vechtmarkt is geworden. Daar wil ik zoveel mogelijk uit wegblijven.”

DSC_0388

Nederlandse klanten

Een vierde en laatste vennootschap die aan Groep Seegers  werd toegevoegd, is Seema plintcentrale. “Een activiteit waarmee we een vijftal jaar geleden zijn gestart en die zowel tegelzaken en vloerders uit de buurt als particulieren de mogelijkheid geeft om bij ons keramische tegels en natuursteen te laten verzagen tot plinten, listello’s, mozaïek, of maatwerk. Eerlijk gezegd wist ik niet af van het bestaan van die plintmachines, tot ik ze leerde kennen op een beurs. Onze plintenservice loopt goed, maar ook hier is de concurrentie moordend!”

Natuursteen levert het familiebedrijf zowel aan particuliere klanten als aan aannemers. “Maar we maken net zo goed keukenbladen voor keukenbouwers of verwerken natuursteen voor projecten in de utiliteitsbouw.”

“Door zijn gunstige ligging, vlakbij de grens, verkoopt het bedrijf veel natuursteen in Nederland. Voor ons blijft dat een belangrijke afzetmarkt. Er zijn nog jaren geweest dat 60% van onze natuursteenproductie voor onze noorderburen was bestemd. Met de crisis op de woningmarkt is dat percentage flink teruggelopen, maar je merkt toch dat de bouwsector er zich langzaam maar zeker herstelt waardoor we opnieuw meer en meer Nederlanders over de vloer krijgen.”

Zelfde gedrevenheid

Over zijn opvolging hoeft Gerard Seegers, 62 intussen, zich lang geen zorgen meer te maken, aangezien beide kinderen al ongeveer vijftien jaar in het bedrijf meedraaien. Dochter Liesbeth is verantwoordelijk voor de natuursteenactiviteiten, terwijl zoon Kristof de leiding heeft over de betoncentrale. “Dat met de intrede van de tweede generatie de continuïteit van ons familiebedrijf verzekerd lijkt, is voor mij een hele geruststelling”, geeft de oprichter ruiterlijk toe. “De bedoeling is dat zij de zaak gaan verderzetten, al wil ik daarbij benadrukken dat ik geen van beiden moest pushen om mee in dit verhaal te stappen. Dat hebben ze uit eigen beweging en met het grootste enthousiasme gedaan. Het doet me plezier ik bij hen eenzelfde gedrevenheid zie die ik op hun leeftijd ook had. De verstandhouding tussen ons drieën is uitstekend, dat vergemakkelijkt de zaken wanneer er belangrijke beslissingen moeten worden genomen.”

DSC_0244

De goesting om er zelf nog even mee door te gaan, is zeker nog aanwezig. “Ik heb dit bedrijf destijds zelf opgericht, en het vervolgens met hart en ziel uitgebouwd, waardoor je dat niet zo makkelijk loslaat”, vertelt Gerard Seegers. “Ik voel dat mijn kinderen er klaar voor zijn om dit levenswerk verder te zetten, daar maak ik me weinig zorgen over. De zaken een beetje coördineren, aankoop en het financiële luik zoals de betalingen en zo. In een notendop is dat vandaag zo’n beetje mijn rol binnen het bedrijf. Het belangrijkste is dat ik hier nog altijd heel graag rondloop. Zelfs na al die jaren is het plezier nooit verdwenen! Omdat er ons bijna elke dag nieuwe uitdagingen te wachten staan.”