RG Tegel 2.0: De complete transformatie van een familiebedrijf


Caroline Vergauwen is een vrouw met een missie. Zo gooide ze de boel helemaal om bij RG Tegel. Een managementbuy-out, een volledig ander gamma en de zoektocht naar diversificatie, legde het bedrijf geen windeieren. Hoe ze dat allemaal aanpakte in 7 jaar tijd, vertelt ze hier. “Ik heb een waanzinnige voorliefde voor interieur en architectuur. Ik kan heel erg getriggerd worden door iets moois.”

Uniek in de sector

Caroline Vergauwen, de derde generatie al bij RG Tegel, durft. Dat is het minste wat je kan zeggen. In 2014 kocht ze het bedrijf over van haar vader. Toen al wist ze heel goed welke richting het uit moest. “Het is nooit mijn bedoeling geweest om RG Tegel aan mijn kinderen over te laten. Dus hebben we op 1 januari 2021 een managementbuy-out gedaan met drie mensen die hier al werkten.  Nick D’Joos, onze CFO, Katleen Lemmens, Hoofd Groothandel, en Jonathan Daniels, Hoofd Projectmarkt. Zij zijn mee in de zaak gestapt. Eigenlijk leiden we het bedrijf al ongeveer vijf jaar heel organisch met ons vier, nu is het ook officieel. Volgens mij is dat heel uniek in onze sector. Noem het gerust progressief.”

Die managementbuy-out was dus een weloverwegen keuze. Caroline Vergauwen: “Ik geloof gewoon niet in het klassieke familiebedrijf. Iemand uit je familie kan toevallig competent zijn om je op te volgen, maar dat is niet noodzakelijk het geval. Of misschien is één van je kinderen wel heel competent, maar daarom heeft hij of zij nog geen zin om in het familiebedrijf te stappen. Zo hebben mijn twee dochters een andere weg gekozen. Eentje woont en werkt in Tanzania en mijn jongste werkt in de media. Ik wilde geen druk leggen. Dat heeft mijn vader ook nooit gedaan bij mij. Ik ben hier gewoon toevallig ingerold op latere leeftijd, ik was 45 jaar. Wat familiebedrijven wel nog hebben, is dat eigen, zeer belangrijke DNA. En in het doorzetten van die waarden geloof ik absoluut wel nog. Daarom wou ik RG Tegel ook niet zomaar aan eender wie verkopen om snel te cashen.”

Omzet verdubbeld door duidelijk verhaal

“Je kan wel zeggen dat er in de afgelopen 7 jaar veel veranderd is. Toen ik hier aankwam, waren we met 33 mensen nu met ongeveer 60. We draaiden toen een omzet van 8 miljoen, nu 16. Het is een serieuze organisatie geworden. Er moest dan ook iets veranderen. In 2014 haalden we nog de meeste inkomsten uit onze groothandel. Maar de klassieke groothandel was een eindig verhaal. Gewoon wat producten in een toonzaal leggen en ervan uitgaan dat het wel zal verkopen, daar geloofde ik niet meer in.

Ons verhaal moest ook van meet af aan duidelijk zijn. Dat geeft rust en schept vertrouwen.  Zo verdween het particuliere aanbod van de ene op de andere dag, we verminderden stelselmatig het gamma budgettegels en beslisten om in te zetten op de betere, mooiere en dus duurdere merken. Daarom gingen we in onze groothandel aan de slag met de meerwaardezoeker. Dat was riskant, maar ik wilde iets anders doen op de markt dan de anderen en de cijfers hebben aangetoond dat dat voor ons de juiste weg was. Dus in vergelijking met 2014 vind je hier nu een compleet nieuw gamma. Op dit moment werken wij met alle Italiaanse topmerken samen. Daar is hard voor gewerkt, want je krijgt in deze sector niets voor niets. Een leverancier moet je verdienen, net zoals een klant.”

Een gezicht geven

“Ik heb ook het assortiment gereduceerd. Op zeven jaar tijd heb ik de samenwerking met ongeveer   tien fabrieken afgebouwd, omdat ze niet pasten in ons verhaal. Nogmaals: het verhaal en concept moest duidelijk zijn voor onze klanten en onze leveranciers.  En China ging er ook uit. 30 % van onze tegels haalden we daar, maar dat vond ik te gevaarlijk. We waren er te afhankelijk van. Ik wilde echt binnen Europa aan de slag gaan. Voor het high-end gamma moet je in Italië en Spanje zijn. Een Chinees of Indisch product is kwalitatief absoluut even goed als een Europees product. Maar naar design toe kopiëren zij wat hier eerst ontwikkeld wordt. En ik wilde dat tegels van bij RG Tegel in de doos van het merk zelf zitten, niet in een gepersonaliseerde doos met ons logo erop. Beide keuzes waren zuiver strategisch. Dat zou ons concept worden. Als mensen RG Tegel uitspreken, moeten ze meteen weten voor welke producten & merken en voor welke service dit bedrijf staat. Er lag dus een grote uitdaging voor ons klaar in de groothandel, waar Katleen Lemmens volop mee aan de slag is gegaan met haar team.”

Het Nieuw Zuid

“Het was ook mijn overtuiging dat we moesten diversifiëren. Met alleen het groothandelsverhaal zouden we er niet meer komen en ik wilde groeien. Als je belangrijke merken wil, dan moet je nu eenmaal targets en volumes halen. Er lag hier rond Antwerpen een groot potentieel om de projectmarkt uit te bouwen. We hebben ingezet op een paar hele grote projecten die een gezicht hadden in deze regio en op klinkende namen in de wereld van architecten. Pas op, dat klinkt nu allemaal heel makkelijk, maar daar hebben wij hard voor moeten werken. Los van volumes vond ik het ook belangrijk dat er een paar eyecatchers bij zaten, zoals het Provinciehuis en Het Nieuw Zuid in Antwerpen. Beide bedrijfstakken gaan mooi samen, en zorgen voor kruisbestuiving. Door in te zetten op de meerwaardezoeker in de groothandel, lukte het ons ook om dezelfde klantengroep aan te trekken in de projectmarkt, wat volumeverhogend en merkverruimend werkte. Daardoor kregen we het vertrouwen van leveranciers waar we 7 jaar geleden alleen maar van konden dromen.”

Gezond boerenverstand

“En dan is er natuurlijk ook onze toonzaal. Dat was zeven jaar geleden nieuw. Een klant die hier binnenkomt, moet het gevoel hebben dat hij bijna niet meer moet nadenken. Die beleving is heel belangrijk. Ze wordt intensief gebruikt als voorbeeld om te implementeren bij onze klanten van de groothandel. Ik heb me op een bepaald moment ook afgevraagd of we het onlineverhaal moesten aanboren, maar dat heb ik nooit gewild. Ik denk oprecht nog altijd niet dat mensen de tegels die wij in portefeuille hebben, online zullen aankopen. Er is veel veranderd de afgelopen 7 jaar en daarbij heb ik elke keer mijn buikgevoel en mijn gezond boerenverstand laten spreken. Ik had voordien al wat watertjes doorzwommen. Af en toe eens met mijn gezicht tegen de muur gelopen. Maar daar leer je het meest uit. Dat ik niet uit de sector zelf kwam, was misschien niet slecht. Zo krijg je eens een compleet andere visie en dat werkt verfrissend. Die gezonde manier van denken en zaken doen, vond ik ook terug bij mijn 3 nieuwe vennoten: af en toe eens durven te springen in onbekend water omdat het moet, maar wel weten dat je kan zwemmen ”

Hart voor RG

“Of mijn hart nu bij keramiek ligt? (schiet in de lach). Ik zal daar eens heel eerlijk op antwoorden. Veel meer dan ik ooit had kunnen vermoeden. Ik kom uit de media, waar er heel veel creativiteit is, maar dat vind ik hier ook terug. En ik heb een waanzinnige voorliefde voor interieur en architectuur. Ik kan heel erg getriggerd worden door iets moois. Ik kan verwonderd staan kijken naar hoe een product ontwikkeld is, dus ik heb hier zeker al mijn ei kunnen leggen. Maar mijn hart ligt vooral bij RG, ik ga dus nog even wachten om een pralinewinkel open te doen. ”


Tekst: Hilde Van Malderen – Foto’s: Simon Van Ranst & RG Tegel