“Ons geheim? Jezelf op tijd en stond heruitvinden.”


Over drie jaar mag steenbewerkingsbedrijf Amant nv zich een eeuweling noemen. Een mooie prestatie, zeker voor een familiebedrijf. Met Franky en Stephen staan vandaag de vierde en vijfde generatie aan het roer. En neem dat laatste maar letterlijk. Gelegen aan de Gentse haven, heeft vader Franky het bedrijf veilig door woelig water laten varen. Nu is het klaar voor de toekomst.

Het scheelde niet veel of Amant was er vandaag niet meer. Na de passage van zijn vader stonden de activiteiten immers op een laag pitje. Het was innoveren of verdwijnen. Franky koos resoluut voor het eerste en heeft er nadien voor gezorgd dat Amant zichzelf bleef heruitvinden. Zo stapte het zelfs in het verhaal van blauwe hardsteen en sinds vorig jaar verwerken ze ook keramiek. Om te overleven, maar ook omwille van wat ze in China zagen gebeuren. En dat weten ze uit ervaring, is een voorbode voor wat er x aantal jaren later in Europa doorsijpelt…

Sterk evoluerende markt

Franky Amant: “Onze hoofdactiviteit was gevelbekleding in natuursteen maar de laatste drie jaar zijn we een heel multifunctioneel bedrijf geworden. De markt is zich namelijk gaan heroriënteren. Dorpels in blauwe hardsteen bijvoorbeeld, jaren heel populair, maken plaats voor aluminium dorpels. Keukenwerkbladen bestonden voorheen uit 70% graniet, 20% marmer en 10% andere materialen. Vandaag is dat eerder 10% graniet en beperkt tot twee of drie kleuren en voor de rest composiet en keramiek. Vroeger onbetaalbaar en in print middelmatig, vandaag wel betaalbaar en nauwelijks nog te onderscheiden van natuursteen. Er wordt geprint met diepte, je moet al een kenner zijn om het verschil te zien. Veel bedrijven zijn zich hierin dan ook gaan specialiseren. Wij blijven natuursteen een warm hart toedragen maar zijn niet blind voor die evoluties. Als bedrijf moet je flexibel zijn.”

In de beginjaren kende de bedovergrootvader van Franky een glorieperiode in Aalst met het vervaardigen van marmeren sierschouwen voor arbeiderswoningen, en grafzerken. Onder het bewind van zijn grootvader zagen ze tussen de jaren ’50 en ’70 de opkomst van de grote aannemers voor wie ze werken uitvoerden in Brussel en Gent. Als natuursteenverwerkend bedrijf zijn ze dus mee geëvolueerd naar een dankbare partner voor allerlei grote bouwwerken.

Amant zet sterk in op innovatie en bezit een Europees octrooi voor een nieuw natuursteen verankeringssysteem: Dankzij dit systeem kunnen we architecten in gevelbouw veel meer opties aanbieden.Franky Amant

Het was nooit de bedoeling van Franky om het bedrijf van zijn vader over te nemen, maar de andere kant opkijken terwijl het familiebedrijf en zijn werknemers dreigde te verdwijnen, kon hij niet. Franky: “Ik ben licentiaat economische wetenschappen en had mij oorspronkelijk andere doelen gesteld. Anderzijds was dit atelier sinds mijn zesde een vertrouwde plaats. Dat zomaar teloor zien gaan, wou ik niet en dus waagde ik de sprong in 1986. Gelukkig kon ik Amant herlanceren in natuursteen. De productie van sierschouwen ruilde ik voor grote gevelwerken. Ook de winkelinrichting met natuursteen verdween uit het assortiment. Vandaag is dat keramiek en die wordt prefab aangeleverd uit Italië. Wat dan wel weer een revival kent in natuursteen, is het gebruik van Travertin, Calacatta of Nero Marquina en Emperador Brown. In zoverre dat een groothandel als Brachot-Hermant, toch één van de grootste in Europa, er een volledige toonzaal aan zal wijden, vergelijkbaar met de toonzalen die wij al jaren kennen in China.”

Het beloofde land China

Dit artikel verscheen in Polycaro 67

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

China is voor Franky een beetje het beloofde land. Sinds 1994 gaat hij er regelmatig heen om nieuwe tendensen, producten en machines te leren kennen. Hij heeft er zelfs een kantoor opgericht. Franky was de eerste die in ons land Vietnamese blauwe hardsteen introduceerde, gevolgd door de Chinese blauwe hardsteen en nog later was hij ook pionier in Chinese graniet. Hij leverde als invoerder aan alle belangrijke groothandels als Brachot-Hermant, BMB, Tuytelaers en Beltrami. Vandaag wordt het gros van de markt bepaald door kwartscomposiet en keramiek. Ook nano glas komt er aan. De sector blijft dus maar evolueren.

Wat natuursteen betreft, wordt de focus verlegd naar exclusieve projecten en gevelwerken. Franky: “Daarvoor komen vooral de iets goedkopere Portugese producten in beeld zoals Mocca en Moliano. Je ziet het steeds meer en op voorwaarde dat je het product goed impregneert en beschermt, is dit materiaal hiervoor 100% geschikt.

Er is ook een tendens naar verdunning. Wij bieden bijvoorbeeld een systeem aan dat met slechts 7 mm werkt. Hierbij wordt de natuursteen verlijmd op een aluminium honingraatprofiel, een systeem dat al jaren wordt gebruikt in boten-, vliegtuigen- en liftenbouw vanwege de isolatiewaarde en brandwerendheid. Werkbladen die voorheen 400 kg wogen, zullen we daardoor kunnen maken op amper 70 kg. Hele dure materialen worden zo bijna de helft goedkoper. Bijkomend voordeel is het plaatsingsgemak. Panelen voor een douchewand bijvoorbeeld van 2m60 op 1m20 draag je nu binnen met twee personen. Doordat je in grote afmetingen kan werken, heb je bovendien nauwelijks nog zichtbare naden en daardoor ook geen vochtproblemen meer.”

Innoveren is overleven

Dankzij die onderconstructie biedt dit systeem heel veel voordelen, ook naar stootvastheid, die je met een klassieke natuursteen nooit kan halen. Onder het bewind van Franky, en nu ook van zijn zoon Stephen, heeft Amant sterkt ingezet op innovatie omdat het vaak ontbreekt aan spitsvondigheid en techniciteit in hun sector. Geïnspireerd door ontwikkelingen in China en toepassingen in luxeprojecten voornamelijk in Zuidoost Azië, heeft dat onder meer geresulteerd in een patent. Amant bezit een Europees octrooi voor een nieuw natuursteen verankeringssysteem. Bij de combinatie van twee materialen als aluminium en inox dreigt immers metaalcorrosie. Amant heeft hiervoor een oplossing bedacht waardoor ze zonder probleem een structuur met grote panelen op 40 cm kunnen plaatsen met een klein anker.

Ook natuursteenstrips worden probleemloos verlijmd op panelen van 3m op 2m en op gelijk welke opbouw geplaatst. Franky: “We hebben momenteel een aanvraag lopen voor 12.000 m2. Door het gebrek aan goede metsers, laten we de strips op aluminium panelen lijmen die in prefabelementen op de werf toekomen. Geen metselwerk en veel minder gewicht. We hebben er drie jaar over gedaan om het te ontwikkelen maar dankzij dit systeem kunnen we architecten in gevelbouw veel meer opties bieden en krijgen we via hen of via grote aannemers mooie projecten voorgeschoteld.”

natuursteen verwerker gevelsystemen Gent

Eén van die projecten is bijvoorbeeld Compass in Gent waar ze alle gevelbekleding, tabletten, vloeren en terrassen hebben uitgevoerd in Caliza San Vincente natuursteen. Voor CIT Blaton combineerden ze Emperador Black gevelbekleding binnen met Nero Zimbabwe buitentrappen. En in Sint-Martens-Latem werkten ze mee aan een architecturale parel waarbij ze grote panelen Travertin als gevelbekleding plaatsten in een systeem van leien. Instappen in nieuwe systemen en nieuwe technieken heeft Amant dus geen windeieren gelegd.

Een gevolg daarvan is wel dat Amant veel investeert in een up-to-date machinepark. Franky: “Om alle materialen te kunnen verwerken, hebben we de laatste drie jaar zwaar geïnvesteerd in ons machinepark. Wat blauwe hardsteen betreft, kunnen wij nu blokken tot 16 ton verwerken. We hebben een CNC unit, vier brugzagen, een raamzaag, als enige steenhouwerij een polijstmachine met 12 koppen en er komt ook een Aquajet waardoor we keramische panelen op maat kunnen snijden. Grootformaattegels zijn tegenwoordig enorm populair en in renovaties en gevelopbouw is dat een heel mooi product. We kunnen ook verzoeten en sableren, kortom, we hebben alles staan wat je maar kan bedenken.”

Toekomstige uitdagingen

Flexibiliteit is voor Amant een sleutelwoord. Niet alleen de materialen zijn onderhevig aan hypes en tendensen, ook het gedrag van het cliënteel verandert. Franky: “Wie met natuursteen werkt, moet omgaan met de eigenschappen ervan. Het is een natuurlijk product en inherent daaraan is dat het leeft. In de basalt Nero Zimbabwe bijvoorbeeld, kan je hier en daar putjes waarnemen. Tegenwoordig aanvaardt een eindgebruiker dat niet meer. Een zwarte vlek op blauwe hardsteen is vaak ook reden om het niet meer te gebruiken. Met uitzondering van plinten en voor utilitaire doeleinden, krijgen we nauwelijks nog opdrachten voor blauwe hardsteen als gevelbekleding. Het is ook duur geworden in vergelijking met buitenlandse producten.”

Een ander probleem met natuursteen is dat de topkwaliteit steeds moeilijker te verkrijgen is. Die wordt per kilogram door Chinese bedrijven opgekocht. Franky: “Het is ongelooflijk hoe de natuursteensector daar uitgebouwd is. In de straat waar ik mijn kantoor heb, zie je alles wat er in Europa te verkrijgen is. Dan spreek ik over toonzalen van 3 hectare waar werkelijk elke plaat te bezichtigen is. Zij hebben ook de topkwaliteit in handen die naar de markt in Zuidoost Azië en de Golfstaten gaat. Daardoor is het voor ons steeds moeilijker om mooie Carrara te vinden. Zelfs niet meer in Carrara zelf en ik ga toch regelmatig naar Italië. Wat je bijgevolg ziet, zijn de cementgebonden alternatieven. Bij Beltrami heb je bijvoorbeeld een Ceppo di Gres, heel populair bij gevelbekleding, waar je nauwelijks nog het verschil ziet. En aan de helft van de prijs.”

Een derde uitdaging voor de toekomst en daar trappen we een open deur in, is het vinden van geschikt personeel. Bij Amant werken 15 mensen en gelukkig kunnen ze rekenen op enkele trouwe soldaten, maar nieuw personeel vinden, is bijna onmogelijk. Franky: “Wij bieden een goed loon, zijn niet veeleisend en dan nog vinden we ze niet. Om iemand te vervangen die met pensioen gaat, hebben we er vier maanden over gedaan om met de VDAB een IBO op te starten. Het is als zoeken naar een naald in een hooiberg. Voor plaatsing zijn we genoodzaakt om te werken via detachering. Onze beste plaatsers zijn twee Italianen en twee Portugezen. Maar die blijven gemiddeld vier jaar tot ze hun huis hebben verdiend en keren dan terug. Voor grote werken met natuursteen kon je zes jaar geleden een aannemer vinden die na zes weken kon starten, vandaag zitten we al aan negen maanden. Als ze in Europa van plan zijn om de detachering moeilijker te maken of af te schaffen, dan weet ik niet hoe ze 80.000 man gaan vervangen in de bouwsector. Dat is zonder twijfel de grootste uitdaging. Maar laat ons eerst focussen op 2022. Dan bestaan we 100 jaar en maken we er één groot feestjaar van!”


Foto’s: Amant