Gents natuursteenbedrijf al 110 jaar actief in het hogere segment


Het is alle hens aan dek bij R. Helskens & Zoon wanneer we het natuursteenbedrijf in de Gentse deelgemeente Ledeberg ergens midden april bezoeken. “Een grote bestelling in Calacatta voor een klant aan de Côte d’Azur”, vernemen we van de sympathieke dame die als vierde generatie al bijna twee decennia lang dit 110 jaar oude familiebedrijf runt. “Het is roeien met de riemen die we hebben, maar eigenlijk wil ik dat graag zo houden.” Kleinschaligheid heeft zijn charme.

Het cliché doorbroken

Elf badkamertabletten, drie baden, vier douches. De bestelling voor het huis aan de Côte d’Azur is niet min. “Om dat allemaal geplaatst te krijgen, zullen Kristof en Bjorn -twee van de drie mensen die hier voltijds werken- een week lang in het buitenland verblijven. In de tussentijd moeten mijn vader, die nog dagelijks een handje komt toesteken, en ik hier zoveel mogelijk de boel draaiende proberen houden maar eigenlijk ligt het atelier dan zo goed als stil.”

natuursteen maatwerk gent Het illustreert hoe kleinschalig het natuursteenbedrijf in Ledeberg wel is. Veel wordt duidelijk tijdens ons bezoek. Verscholen achter een poort tussen twee rijhuizen, in Ledeberg (Gent), ligt het atelier van R. Helskens & Zoon. Kleinschalig, dat zeker, maar wel een natuursteenbedrijf met een rijke geschiedenis die zelfs 110 jaar teruggaat in de tijd en waar vandaag de vierde generatie van de familie Helskens de traditie voortzet. Verrassend genoeg is dat geen meneer, zoals het cliché dat wil in een mannenwereld die de sector zonder meer is. “Ik ben inderdaad één van de weinige vrouwen die de leiding heeft over een natuursteenbedrijf”, zegt zaakvoerster Vanessa Helskens (46). Haar overgrootmoeder deed het haar ooit voor, toen diens echtgenoot Romain op vrij jonge leeftijd overleed en zij niet anders kon dan de activiteiten verderzetten.

We gingen met de Polycaro filmcrew op bezoek bij Helskens… (bekijk in HD)

 

De namen zijn al gevallen, Kristof en Bjorn. Eerstgenoemde, Kristof Vanderstichele, is medevennoot van de zaak en staat samen met werkman Bjorn in voor het dagelijkse productiegebeuren. Gelukkig kan het drietal ook af en toe rekenen op de hulp van Vanessa’s vader, die dit jaar 78 wordt. “Het feit dat hij hier nog zijn ding kan doen, houdt hem jong. De stress die dit werk veroorzaakt, probeer ik er vanop mijn kantoor zoveel mogelijk uit te filteren omdat dit in het atelier verlammend kan werken.”

Puur interieurwerk

In het prille begin was de firma enkele honderden meters verderop gevestigd, naast het kerkhof van Ledeberg. “Sinds 1935 zitten we hier, op een locatie die tijdens de Tweede Wereldoorlog is plat gebombardeerd. De moeilijke periode waarin alles moest heropgebouwd worden, konden mijn grootouders overbruggen dankzij de hulp van collega-natuursteenbewerkers. De rode draad doorheen die lange geschiedenis is dat R. Helskens & Zoon bijna altijd interieurwerk heeft gedaan en dus bijvoorbeeld nooit grafzerken produceerde. De laatste jaren zijn dat heel vaak badkamers, maar ook veel keukens en ander interieurwerk.”

natuursteen maatwerk gent

“Een vaste samenwerking met architecten is er niet, het zijn vooral particulieren die ons telkens weten te vinden. Regelmatig zijn er ook opdrachten van schrijnwerkers en meubelfirma’s uit de regio. Bijna altijd zijn dat privéwoningen, van openbare aanbestedingen houden we bewust onze handen af. Het gebeurt eens dat we er ons toch aan wagen, maar dat is altijd zo’n gedoe. Eer van je werk hebben en klanten tevreden stellen, daar is het ons om te doen! Het gevolg is dat wij een vrij trouw cliënteel hebben.”

Perfecte afwerking

natuursteen maatwerk gent Een witte keuken in composiet realiseren, kan bij wijze van spreken iedereen, vindt Vanessa Helskens. “Zeker met de CNC-technologie is het heel moeilijk geworden om je daarmee nog te onderscheiden. Dat kan wel nog in het ambachtelijke, zeker in die marmers die opnieuw erg populair zijn. De uitdaging wordt leuker naarmate de complexiteit ervan toeneemt, met uiteenlopende puzzelstukjes die allemaal perfect in elkaar moeten passen. Kristof, die veel van mijn vader opstak, heeft oog voor detail en waakt erover dat alle stukken perfect afgewerkt zijn. Samen met een goede service is dat na al die jaren nog steeds het paradepaardje van dit bedrijf.”

“Wij voeren zelden of nooit publiciteit rond onze business, elke nieuwe opdracht die we binnenhalen is te danken aan mond-aan-mondreclame”, beklemtoont de zaakvoerster. “We zijn vooral actief in het hogere segment van de markt, waar voor ons nog altijd voldoende werk te rapen valt. Ons orderboekje is het ganse jaar door goed gevuld en we zien het zakencijfer jaar na jaar groeien.”

Tweede carrière

Dat Vanessa Helskens als vierde generatie de fakkel zou overnemen, stond zeker niet in de sterren geschreven, ook al zei ze het als kind vaak tegen haar grootvader. “Het zal u wellicht verbazen maar eigenlijk ben ik van opleiding kinesiste. Ik heb die job ook uitgeoefend, tot de grote hervormingen in de kinestherapie ertoe leidden dat ik op een geven ogenblik alle plezier kwijt was. Daarom besliste ik, in samenspraak met mijn vader, om het alsnog te proberen in ons familiebedrijf.”

Dit artikel verscheen in Polycaro 58

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

Haar tweede carrière schoot in 1996 uit de startblokken. De kneepjes van het vak leerde ze van haar vader, met wie Vanessa twee jaar lang hielp opmeten en toekeek bij plaatsen. En vooral door zelf ook in het atelier te staan, bijvoorbeeld aan de zaagmachine. “Met het oog op later was dat uitermate leerrijk, omdat je zowel naar de eigen werknemers als naar klanten toe maar geloofwaardig overkomt als je ook weet waarover je spreekt. Want laten we niet vergeten dat een vrouw zich in deze sector dubbel en dik moet bewijzen. al viel dat voor mij persoonlijk allemaal best nog mee. De meeste klanten laten toe dat ik hen adviseer bij de materiaalkeuze voor hun interieur, het vertrouwen is groot maar dat moet je wel verdienen.”

Kwaliteit vraagt geduld

Ze noemt zichzelf een manusje-van-alles. Aankoop van het plaatmateriaal is slechts één van haar hoofdtaken, met daarnaast administratie, contact met de klant, opmeetwerk en werfopvolging. “We starten nooit meerdere werven tegelijk op, wetende dat Kristof steeds ook alles zelf gaat plaatsen. Daarmee ken je meteen ook de reden waarom het bij ons soms stropt. Wij proberen een heel strakke planning aan te houden, maar zoals altijd in de bouw, is het heel vaak bijsturen. Elke week is anders: de ene keer kunnen we een project vrij snel uitvoeren, de andere keer vragen we wat meer geduld. Er is op dat vlak maar één constante: kwaliteit vraagt tijd! We geven die boodschap steeds mee aan de mensen en die kunnen daar meestal wel begrip voor opbrengen.”

“In de heel drukke periodes zou versterking zeker welkom zijn, maar goede plaatsers liggen niet voor het rapen. Omdat we met een veeleisend cliënteel zitten, ligt de lat bij ons zéér hoog, wat maakt dat je zoveel mogelijk zaken zelf probeert uit te voeren. Voor de vloeren, zowel keramisch als natuursteen, hebben we intussen iemand gevonden die in onderaanneming voor ons plaatst.”

Revival van marmer

“Op het moment dat de composieten opkwamen, zijn wij meteen mee in dat verhaal gestapt en gingen die nieuwe materialen op relatief korte tijd 80% van ons productievolume domineren. Vandaag is de situatie weer helemaal anders en wordt die positie ingenomen door de marmers die het erg goed doen.”

Kristof Vanderstichele die er intussen is komen bijzitten, knikt. “Toen ik hier lang geleden begon, was het bijna allemaal donkere graniet, vooral Jasberg. Daarna kwamen de composietmaterialen en tegenwoordig wil iedereen marmer.”

natuursteen maatwerk gent

“Vooral de vraag naar grillige natuursteen, en dan nog liefst in open boek, is de laatste jaren gigantisch gegroeid”, vervolgt Vanessa Helskens haar verhaal. “Vroeger moesten de marmers allemaal een effen kleur hebben, met zo weinig mogelijk aders. Vandaar het succes van de composiet op dat moment. De revival van oude marmers die we nu zien, is omdat deze verwerkt worden in moderne, strakke interieurs waar hun grilligheid net de eyecatcher is waar veel interieurarchitecten naar op zoek zijn.”

Geen fan van keramiek

Als de klant er expliciet om vraagt, zal ze het wel verkopen maar eigenlijk loopt de Gentse niet hoog op met het keramisch plaatmateriaal waarmee de interieurmarkt vandaag overspoeld wordt.

“Persoonlijk ben ik daar geen fan van. Zelfs die zogezegd mooie natuursteenimitaties, voor mij blijft dat een foto op een tegel. Een laminaat is toch ook geen echte parket?! Hoe je het ook draait of keert, een natuursteen heeft veel meer uitstraling en zorgt voor extra cachet.”

Waarom destijds dan wel overstag gegaan voor de composiet?” Je moet dat in de tijdsgeest zien”, is het antwoord. “Toen die materialen opkwamen, werden die door de fabrikanten sterk gepromoot als hét nieuwe keukenwerkblad waardoor de vraag heel snel steeg. Net op het moment dat wij bijna niks anders deden dan keukens. In de huidige omstandigheden zouden we die stap wellicht minder snel zetten.”

Financieel gezond blijven

“In de eerste jaren nadat ik de leiding over het bedrijf had gekregen, is er in feite weinig veranderd. Tot Kristof en ik het er op een bepaald moment over eens waren dat we niet verder konden zonder CNC-machine: de eerste die we kochten, was er één van Intermac. Daarna werd ook onze oude kantenpolijster vervangen door een Comandulli Speedy. De volgende aankoop die op de agenda staat, is een nieuwe zaagmachine. Die moet ons vooral toelaten om veel sneller te werken. Alle verstekwerk wordt nu nog uitgevoerd met een klassieke brugzaag (van het merk Canigo; nvdr), het trechterwerk dat daardoor ontstaat zorgt ervoor dat we soms kostbare tijd verliezen.”

“Anderzijds, bij ons worden investeringen pas gedaan als ze financieel haalbaar zijn. Zotte kosten maken, lijkt me niet verstandig: we zijn geen grote firma en gaan onszelf niet in de schulden steken. “

Ook rechtstreekse import is duidelijk niet aan familiebedrijf besteed, alle materialen komen van Belgische natuursteengroothandels. “Onze hoofdleverancier is Brachot-Hermant maar in minder mate doen we ook zaken met Hullebusch, Beltrami, Bemarmi, Stone, BMB,…. Er is een goede wisselwerking, in die zin dat zij af en toe klanten naar ons doorverwijzen.”

“Alle natuursteen die op onze koer wordt geleverd, is in principe verkocht. Wat je op stock hebt staan, is dood kapitaal! Daarom houden we de voorraad zeer beperkt , een beetje graniet maar dat is het dan ongeveer. Onze groothandels zitten relatief dichtbij, binnen de twee dagen kunnen ze leveren.”

Focus op het hogere segment

Een nieuwe toonzaal is in opbouw, al moeten we ons daar blijkbaar niet al te veel bij voorstellen. Vanessa Helskens: “Het wordt een kleine ruimte met allemaal losse stalen en enkele ideetjes van maatwerk in natuursteen. Maar we gaan er dus geen afgewerkte keuken of bad laten zien. Bedoeling is dat de klant zich een goed beeld kan vormen van het aanbod dat er is. Daarna ga ik samen met hem bij de plaat uitkiezen bij één van onze natuursteenleveranciers. Ik stuur de mensen niet graag alleen op pad, want een klant kijkt alleen naar de kleur en niet naar de kwaliteit van het materiaal. Dat zijn zaken waar ik steeds tijd voor vrijmaak en waarin wij ons proberen te onderscheiden van de rest.”

natuursteen maatwerk gent

Verdere plannen om het natuursteenbedrijf uit te breiden, heeft de zaakvoerster in geen geval. “Stress is er altijd, maar ik heb liever de kopzorgen van een kleine dan van een grote onderneming. Bovendien maakt dat familiale karakter ons net zo sympathiek, hoor ik vaak van klanten.” Ook een rebranding van de traditierijke onderneming zit er voorlopig niet in. “Ik ben nogal gehecht aan die firmanaam. De R verwijst naar mijn grootvader, Rene Helskens, en de zoon is dus mijn vader. Of je nu een oud of modern logo hebt, uiteindelijk moet het werk voor zich spreken, want dat is nog altijd je beste reclame!”

De ambitie zit hem vooral in het hogere marktsegment, om daarin nog meer naambekendheid op te bouwen. “Niettegenstaande we al heel wat fijn interieurwerk voor vaak grote, exclusieve projecten leverden en plaatsen, genieten we nog niet dezelfde naamsbekenheid van sommige concullega’s. Onze afwerkingsgraad ligt minstens even hoog, daar zal het zeker niet aan liggen. Maar we beschikken niet over dezelfde productiecapaciteit, investeren niet in publiciteit en hebben geen vertegenwoordiger op de baan. In die zin zijn we af en toe een beetje de underdog, en heel soms de derde hond die met het been gaat lopen (lacht). “


Foto’s: Alexander Bouckaert