Leading Ladies: Julie Abraham: “Wie durft, kan veel …”


Ja, de natuursteensector wordt sinds jaar en dag vorm gegeven door een overwegend mannelijk bastion. Toch bekleden sommige bijzondere vrouwen sterke sleutelposities en staan ze aan de top vanuit hun leidinggevende rol. Wat is de drijvende kracht die deze vrouwen vooruit stuwt? Waar deinzen ze voor terug? En beïnvloedt het vrouw zijn hen soms in de weg die ze afleggen? Hoog tijd om deze bijzondere dames aan het woord te laten in deze Leading Ladies-rubriek!

Orkestmeester

Julie Abraham staat als vijfde generatie aan het roer van het familiebedrijf Les Carrières de la Pierre Bleue Belge (CPBB), dat sinds 1875 de steengroeve Gauthier-Wincqz in Soignies runt. Hier werden in 2000 de steengroeve van Clypot in Neufvilles en in 2006 de steengroeve van Tellier des Prés dichtbij Ecaussines aan toegevoegd. In 2014 trad Julie in haar vaders voetsporen en vandaag leidt ze de 200 werkkrachten die CPBB op de kaart zetten als één van de leiders in extractie, verzaging en bewerking van blauwe steen binnen Europa. Polycaro had een gesprek met deze boeiende dame…

P: Julie, hoe zou jij jouw positie binnen CPBB omschrijven?

Julie: “Zoals die van een orkestmeester. Ik besteed 80% van mijn tijd aan het uitzetten van de koers die we willen varen, en aan het coördineren van en samenwerken met de verschillende afdelingen en directies. Ik tracht tradities te bewaren, ook al houden we de vinger aan de pols op vlak van technologie en zijn we mee met onze tijd. We zijn gekend voor onze kennis, kwaliteit en vakmanschap en dat moet ook in de toekomst zo blijven. Maar dit werk realiseer je niet alleen maar met je hele orkest. Ik geloof sterk in teamwork omdat er in meerdere hoofden nu eenmaal meer zit dan dan in één.”

P: Welke studies of ervaringen komen jou vandaag van pas in je rol?

Julie: “Na mijn master management in Louvain-la-Neuve ging ik naar de Universiteit van Montreal. Hier leerde ik vloeiend Engels spreken en een ander businessmodel ontdekken. Maar wat me het meest heeft geholpen was het jaar dat ik doorgebracht in China in een Chinees-Duitse joint venture actief in cement. Als 25-jarige vrouw kwam ik daar alleen aan in Kanton in China… Sindsdien ben ik nergens nog bang voor. Ik realiseerde me dat alles mogelijk is wanneer je je niet langer laat sturen door je angsten. Maar dat vraagt tijd en geduld. Je hoeft je niet te haasten, maar je bouwen aan stabiliteit en een voortdurende ontwikkeling.”

P: Wat boeit jou in jouw job, en waar zitten de uitdagingen?

Julie: “In beide gevallen: menselijke relaties. Je moet het punt kunnen bereiken waarin iedereen akkoord gaat. Ik probeer eerlijk, correct en rechtvaardig te zijn, het zijn de belangrijkste waarden in mijn werk. Eerlijkheid maakt dat iedereen je respecteert. Ik probeer ook het goede voorbeeld te geven. Ik leg geen regels op die ik zelf niet kan volgen. Ik werk met doelen, een manier om het managementteam te motiveren. Het idee is echt dat iedereen kan floreren in het werk dat hij of zij doet.”

P: Wat is jouw persoonlijke link met natuursteen?

Julie: “Ons motto is gedeelde passie. Om met natuursteen te werken, moet je erdoor gepassioneerd zijn. Dat doe ik omdat ik er van kind af aan ben in gegooid zeg maar. Ook mijn broer werkt in natuursteen, hij runt een steenkapperij. Ik denk dat onze ouders ons al heel vroeg hebben overtuigd van de schoonheid van het product.”

julie abraham carrières de la pierre bleue belge 1

Een rivier verplaatsen? Geen probleem…

P: Wat wou je als kind later worden?

Julie: “Ik wilde architect of cardioloog worden. Ik blijf ervan overtuigd dat dit zeer mooie beroepen zijn. Maar de mijne is toch ook niet slecht (lacht)… Ik zou nooit het werk kunnen doen dat ik vandaag doe, mocht het niet voor een prachtig product zijn zoals blauwe steen. Blauwe steen is natuurlijk en uniek: het evolueert, het veroudert, het wordt mooier met de tijd…”

P: Was je lot in het familiebedrijf voorbestemd?

Julie: “Helemaal niet, want uiteindelijk ‘ben ik toch een meisje’. Toen mijn broer, zus en ik in de groeve gingen spelen, noemden de arbeiders mijn broer de kleine baas. Ze waren een beetje verbaasd toen die kleine baas later plaats maakte voor een kleine bazin (lacht)! Het voelde heel natuurlijk voor me aan om mijn vader op te volgen. Nadat ik zijn vertrouwen had gewonnen, deed hij de teugels vieren en liet hij me begaan. Hij ging met pensioen maar bleef steeds beschikbaar voor me.”

P: Op welke realisatie ben je het meeste fier?

Julie: “Dat ik erin geslaagd ben om eerst mijn familie en vervolgens mijn team te overtuigen om de werking van de Gauthier-Wincqz steengroeve voort te zetten. Niet gemakkelijk want de steengroeve was uitgeput, en de rivier die door de site liep zou het einde van de activiteiten betekenen. Ik vond dit erg jammer omdat we over een zeer competent team beschikken, maar ook omdat er zich nog te ontginnen steen onder de fabriek bevond. Na het verkrijgen van de vergunningen, hebben we afgelopen zomer de rivier letterlijk verlegd. Hierdoor gingen er geen jobs verloren en konden we bovendien de historische activiteit van onze familie behouden. De geschiedenis van onze familie is echt genesteld in deze groeve. We zijn op dit moment de blauwe steen aan het blootleggen en zullen binnen anderhalf jaar met de ontginning starten.”

P: Hecht u belang aan duurzame ontwikkeling?

Julie: “We hebben een directeur Kwaliteit, Veiligheid en Milieu en werken hard om onze impact op het milieu te verminderen. Dit doen we door geregeld te investeren in nieuwe apparatuur om de CO2-uitstoot naar beneden te halen, maar ook door in te zetten op fotovoltaïsche panelen, organische olie, afvalsortering en de reparatie van onze houten pallets. Wij zijn trouwens ISO14001 gecertificeerd. Natuursteen is een niet-vervuilend product omdat het helemaal natuurlijk is, het wordt niet gebakken en weinig bewerkt. Bovendien is onze markt zeer lokaal, wat het transport vermindert. Voor de biodiversiteit op de sites te garanderen, werken we samen met partners aan het Life In Quarries-project, uitgevoerd door FEDIEX, waarvan ik beheerder ben.”

P: Welke ontwikkelingen in de sector maken je blij/bezorgd?

Julie: “Op dit moment ervaar ik eerder bezorgdheden. Er worden heel veel concentraties gevormd binnen de markt wat maakt dat kleine klanten stoppen bij gebrek aan afnemers. Het is spijtig om deze mooie traditie verloren te zien gaan. Om nog maar te zwijgen van de massale invoer van imitatieproducten. Of het gebrek aan gezamenlijke actie om onze sector te verdedigen. Maar er zijn ook een paar kleine pluspunten zoals de intrede van het korte keten verhaal, en het inzetten op lokale producten. Of het feit dat natuursteen echt een vaste plaats heeft gekregen binnen onze hedendaagse architectuur bij nieuwbouwprocessen.”

julie abraham carrières de la pierre bleue belge 1

Een hand van steen in een handschoen van fluweel

P: Als vrouw aan het hoofd van een mannenbedrijf: voordeel of beperking?

Julie: “Voordeel, zonder twijfel. Hierdoor kan ik empathischer zijn, terwijl ik toch strikte lijnen en een scherp management neerzet. Noem het een hand van steen in een handschoen van fluweel. Soms krijg ik ook speciale aandacht omdat ik een vrouw ben, en ook omdat ik jong ben gestart. Toetreden met een nieuwe manier van denken en een andere manier van managen blaast een nieuwe wind in de sector.”

P: Wie is Julie Abraham naast haar werk?

Julie: “Ik ben net zo druk bezig, te laat en gestrest buiten het werk als op het werk … Ook thuis ben ik de orkestmeester. Met twee werkende ouders en vier jonge kinderen is het managen van het dagelijks leven een teamprestatie. Ik heb niet veel ruimte voor eigen vrije tijd (sport, theater, bioscoop). Maar dit is slechts tijdelijk en het stelt je in staat om een balans en een gezinsleven te hebben dat verrijkend en vooral zeer levendig is.”

P: Wat ontroert jou of houdt je wakker uit je slaap?

Julie: “Veel dingen ontroerven me omdat ik een beetje hypersensitief ben. Wat me vooral verhindert om te slapen is onrecht. Als ik mijn best doe om eerlijk te zijn en ik krijg het niet terug, ja daar heb ik het moeilijk mee. Maar ik zorg voor mezelf en heb daarin al veel vooruitgang geboekt!”

P: Wat was het gelukkigste moment uit je leven tot nu toe?

Julie: “Een enigszins melig antwoord: de geboorte van mijn vier kinderen. Zonder hen ben ik niets. Zij maken dat ik me vervuld voel. Ik denk ook dat ik beter kan relativeren omdat zij er zijn.”

P: Hoe balanceer je tussen je professionele en persoonlijke leven?

Met twee hardwerkende ouders en vier jonge kinderen is het managen van het dagelijks leven een teamprestatieJulie Abraham

Julie: “Ik slaap niet veel. Ik werk op vreemde tijden en uren. Noem het gerust leven op het scherpst van de snee momenteel. Maar ik kan ook heel erg rekenen op de hulp van mijn partner. Zijn Scandinavische mentaliteit helpt daarbij. Noorse jongens zijn geboren feministen. Hij realiseert zich dat, wanneer je beide partners in een relatie wilt laten floreren, er inspanningen aan beide kanten moeten worden geleverd. Om een balans te vinden, ook al is het waar dat het voor nu meer teamwerk is dan een hyperfunctioneel koppel (lacht).”

P: Wat is de grootste levensles die je tot nu toe hebt geleerd?

Julie: “Als je durft, dan kun je. De ervaring in China, vertrekken naar Canada terwijl ik niet goed Engels sprak, een relatie opbouwen met een Noorse man… Het zijn al die verschillende ervaringen die me vormen, niet alleen één geweldige levensles.”

julie abraham carrières de la pierre bleue belge 1

Een rechtvaardige wereld

P: Hoe is jouw kijk ten aanzien van de crisis die corona met zich meebrengt?

De ideale wereld? Een wereld van rechtvaardigheid waar iedereen de middelen heeft om zijn ambities en kansen waar te makenJulie Abraham

Julie: “Het maakte me bewust van de reikwijdte van een woord: ‘veerkracht’. Je moet er aan wennen en je aan alles aanpassen. We hebben geen keus, we moeten ermee leven, we weten niet hoe we iets moeten doen, behalve onszelf en anderen beschermen. Ik denk dat het ook een geweldige kans is voor ons bedrijf om ons aan te passen, anders te denken, anders te werken, vaardigheden op verschillende manieren te gebruiken. Vandaag de dag zijn veel van onze medewerkers multitaskers geworden en dat gaat hen nog goed af ook. Ze voelen zich ontplooien doordat ze nieuwe dingen kunnen leren in plaats van steeds hetzelfde werk te doen.”

P: Hoe ziet jouw ideale wereld eruit zien en welke stappen neem je om deze vorm tegeven?

Julie: “Mijn ideale wereld is een wereld waar rechtvaardigheid heerst en waar iedereen de middelen heeft om zijn ambities en kansen vorm te geven. Om dit te laten gebeuren, is gerechtigheid nodig. Kansen en middelen geven aan wie vooruit wil om zich te onderrichten opdat men vooruit kan in het leven en een evenwicht kan vinden waar men zich goed in voelt. Daarom steunen wij heel erg de opleiding van jongeren. Met name via het ‘Centre de Formation aux Métiers de la Pierre (Cefomepi)’ dat mijn vader zo’n twintig jaar geleden hielp oprichten.”

P: Welke drie dingen wil je zeker gedaan, gezien of beleefd hebben in je leven?

Julie: “Het bijwonen van een opera in de arena’s van Verona, want ik ga altijd naar de Marmomac beurs, maar ik mis het operaseizoen elke keer. Ik wil mijn kinderen ook graag Zuidoost-Azië leren kennen. En dan, misschien op een dag, dichtbij de zee gaan wonen…”

P: Tot slot: wat maakt van jou een ‘Leading Lady’?

Julie: “Zelf het voorbeeld geven, eerlijk zijn, empathie. Zelf heel hard de handen uit de mouwen steken en daardoor gerespecteerd worden voor het werk dat ik verricht. Het werken in team en mijn beslissingen baseren op informatie vanuit het terrein. Vertrouwen schenken aan mijn teams en ondersteund worden door mijn raad van bestuur.”

julie abraham carrières de la pierre bleue belge 1


BIOGRAFIE

  • Geboren op: 23 augustus 1978 in Soignies.
  • Studierichting: Master of Management bij IAG in Louvain-La-Neuve.
  • Vrije tijd: Sport, lezen, theater.
  • Favoriete lied, boek en film: Feeling good van Nina Simone, The Green Book als een recente film, en hedendaagse lezingen zoals The True Life of Adeline Dieudonné.
  • Favoriete vakantiebestemming: De zee of de oceaan.
  • Favoriete gerecht en drankje: Zelfgemaakte pizza met een glas Côtes du Rhône.
  • Ik hou van: Integriteit.
  • Ik haat: Onrecht.
  • Motto: Wees realistisch, eis het onmogelijke!

Tekst: Jacques Legros – Foto’s: Carrières de la Pierre Bleue Belge