Een innig gesprek met “het jong geweld” achter Impex Build


“Papa is een veel grotere durver dan ik. Ik zeg wel vaker dat hij het jong geweld is en ik de rem.” Het zijn de woorden van Inge De Smet, zaakvoerster van het Zottegemse Impex Build dat ze sinds 2005 samen met vader Eddy in de wereld zet. De innige vader-dochterband bleek ook op zakelijk vlak een ‘match made in heaven’. Maar nu Eddy zeventig kaarsjes uitblaast, vond hij het stilaan tijd om zich te focussen op de zovele andere dingen die bijdragen aan zijn dagelijkse portie geluk. Wij hadden een intiem gesprek met vader en dochter over vroeger en vandaag.

Hoe het begon

P: Hoe is Impex Build EDS ontstaan?

Eddy De Smet: “Ik zeg wel vaker dat mijn leven uit twee carrières bestaat: één in loondienst, en één als zaakvoerder. Voordat Impex Build EDS ontstond in 2003, werkte ik 30 jaar lang voor grote internationale bedrijven: van koekjes, chocolade, water en textiel, tot uiteindelijk tegels. Al deze grote bedrijvengroepen waren zeer internationaal en marketing gericht. De training die je daar krijgt, neem je mee voor de rest van je leven. Maar dan breekt de dag aan waarop je op 24 december je ontslag krijgt bij zo een grote groep wegens reorganisatie. Voilà, daar sta je dan op je 52ste.”

Wie Eddy een beetje kent, weet dat het een man is die niet aan de rand van een gapend gat zit te wachten tot hij erin valt. Wel integendeel. Hij trok naar de bouwbeurs in München, naar Cevisama en Cersaie op zoek naar nieuwe partnerschappen. “Dat waren eerder ontgoochelingen”, geeft hij toe. “De Italianen en Spanjaarden dachten er in die tijd niet aan om er een extra agent bij te nemen. Dankzij de internationale contacten die ik bij mijn laatste werkgever had uitgebouwd, trok ik tot slot naar China. Zoals we vandaag met Covid te maken hebben, was daar in die tijd het SARS-virus uitgebroken. Vijf maanden wachtte ik om naar daar te kunnen vliegen, maar het was het wachten meer dan waard. China had een interessante voorsprong opgebouwd in de productie van gepolijste tegels. Maar ik wou een fabriek vinden die kwalitatieve matte tegels produceerde. Die vond ik uiteindelijk bij Marco Polo. Twee containers bestelde ik, alsook één met uitsluitend glasmozaïek. De productie van glasmozaïek was in Europa aan het uitsterven en China had zowel de knowhow als de productiecapaciteit.

11 - Een blik op het verleden en de toekomst

In augustus 2003 arriveerden ze dan: mijn eerste, zelf aangekochte containers. Een aparte sensatie. Met de hand laadde ik die tegels uit om ze in de paardenstallen voor mijn huis te stockeren. Ik beschikte toen nog niet over een heftruck of clark, niks! ’s Avonds zat ik achter mijn computer een logo te ontwerpen in Excell voor de glasmozaïek die ik de merknaam Aqua Color gaf.

Als je daar nu aan terugdenkt is het onvoorstelbaar hoe primitief die processen toen nog verliepen. Denk maar eens aan het aankoopproces: er was in die tijd nauwelijks sprake van websites, internettoegang, wifi of sociale media. Ondertussen is er heel veel veranderd…”

En zo ontstond in 2003 het verhaal van Impex Build EDS. Een verhaal waarvan Eddy toen nog niet goed wist waarheen het hem zou leiden. Hij wou zich nog een tiental jaar ‘amuseren’ en de rest,… zou hij wel zien. Dat gedachtengoed veranderde helemaal toen dochter Inge amper twee jaar later besloot om papa een handje te helpen. Het gaf een drastische ommezwaai aan de context en het toekomstperspectief van de Zottegemse tegel- en mozaïekleverancier. De vader-dochtertandem groeide uit tot een geolied duo dat het niet enkel privé, maar ook zakelijk bijzonder goed met elkaar konden vinden. Impex Build EDS groeide gestaag in volume en in omzet, in personeel en in opslagruimte. Maar ook het productaanbod evolueerde naar de ontwikkeling van eigen merken keramische vloer- en wandtegels en mozaïeken die internationaal hun weg vonden naar de klant.

Zo werden die tien jaar er intussen achttien. And counting…

Een zaak runnen als vader en dochter

P: Oké, de baby was geboren. En dan? Hoe leer je zo een baby stappen?

“Voor de verkoop van onze producten heb ik instant de internationale kaart getrokken. België is een belangrijke maar toch oververzadigde markt. Wanneer hier iets niet goed loopt, gaat het in Duitsland, Frankrijk, Nederland of Scandinavië dan weer wel goed. Zo maak je je verkoop niet afhankelijk van één afzetgebied”, duidt Eddy.

“Bovendien zijn wij al in 2005 met onze eigen producten naar de beurzen getrokken, en dat zijn we blijven doen met al onze merken”, vult Inge De Smet aan. “In 2003 gingen we van start met onze mozaïek Aqua Color, in 2007 met ons tegelmerk Casa Tiles, en in 2010 kwam Q Ceram erbij. In 2016 ontwikkelden we voor het eerst onze eigen serie wandtegeltjes in ‘Vintage stijl’, Sottocer, met in 2017 de bijpassende patroontegeltjes voor op de vloer. Doordat we niet zomaar een product verdelen maar het helemaal van A tot Z ontwikkelen, verkopen we niet zomaar een tegel, maar een volledig concept met een verhaal. Alvorens je tegelmerk het daglicht ziet, ben je daar achter de schermen al een jaar mee bezig. Dat is veel complexer, tijdrovender en financieel intensiever dan het vertegenwoordigen van een bestaand product of merk. Maar het is een ontzettend dankbaar, creatief en veelzijdig proces. Ik zou het niet anders willen! Je baby leren stappen gaat dus ook gepaard met het ontwikkelen van liefde en passie voor het product en het proces.”

P: Werken jullie voor de productie van jullie merken nog steeds samen met China?

Eddy: “Tot 2010 werkten wij vooral met China samen. Toen hadden klanten nog wel eens vragen bij de kwaliteit van Chinese producten. Ik kan vanuit mijn jarenlange ervaring zeggen dat ik in Europa in veel gevallen nog de bedrijven moet vinden die de extreem hoge service en kwaliteit kunnen leveren zoals onze partners daar. Maar je moet je weg kennen in China. China is een jungle als je niet weet naar welke fabrieken of mensen je moet toestappen. Maar is dat niet in alle belangrijke productiecentra ter wereld een beetje het geval?

Sinds de antidumpingwet in 2011, is er veel veranderd. De import van Chinese keramische tegels wordt ontzettend zwaar belast: 30 tot wel 70%. Mede daarom startten we in 2014 voor het eerst een samenwerking op met Italië en later met Spanje. Vandaag hebben we meer productie in Europa dan in China.”

“Zowel in China als in Europa gaan we uitsluitend samenwerkingen op lange termijn aan met onze partners”, vult Inge aan. “Dat lukt alleen als je met betrouwbare bedrijven in zee gaat. Het geluk komt niet zomaar in je schoot vallen, je moet dat afdwingen door heel minutieus op zoek te gaan naar partners die een hoge standaard en kwaliteit nastreven. We zijn een klein familiebedrijf en willen dat ook zo houden. Het maakt dat we flexibel kunnen zijn en een goede service kunnen leveren bovenop de kwaliteit van onze producten. Partnerschap en een persoonlijke touch met zowel onze klanten als leveranciers is een heel belangrijke waarde binnen ons bedrijf.”

4 - Inge, Eddy en Sanne samen op fabrieksbezoek

P: “Is die persoonlijke touch iets wat familiebedrijven typeert?

Eddy: “Dat zou kunnen ja. De crisis van 2020 heeft dat nog meer verduidelijkt. Onze Chinese partners hadden SARS reeds meegemaakt en wisten wat hen te wachten stond toen Covid-19 uitbrak. Toen er net sprake was van de eerste besmettingen in Italië kwam hier -ongevraagd- een levering toe uit China met 500 mondmaskers. Corona stond nog in haar beginschoenen in Europa, maar aan maskers zou het ons niet ontbreken. Dat is typisch aan samenwerken met Chinezen. Ze zijn bijzonder goed georganiseerd, en de zakenrelatie die je met hen hebt opgebouwd reikt veel verder dan enkel cijfers. Ze zijn oprecht bezorgd om ons. Dat is ongelooflijk waardevol.”

P: Samenwerken met China en Italië… dat lijkt me niet ideaal wanneer Covid-19 op de loer ligt?

Inge: “Na de lockdown in China werkten onze Chinese partners keihard om opgelopen schade en vertragingen in een sneltempo recht te trekken. Toen de eerste besmettingen in Italië opdoken, besloot ik om onze productie in Europa stevig op te drijven. Ik bestelde volle vrachtwagens om onze stock hier veilig te stellen. We hadden toen nog geen idee wat er op ons zou afkomen, maar we hadden snel door dat het de juiste beslissing was geweest. De Italiaanse en Spaanse fabrieken gingen niet veel later in lockdown, er was  geen productie, geen voorraad meer, enz. Maar wij hebben vorig jaar dankzij de onze ervaring in productie geen enkele stockonderbreking gehad. We zijn geen mastodont, maar we kunnen wel wat aan…”

P: “Waar zitten de verschillen in het runnen van een zaak tussen vroeger en nu?”

Inge: “We bevinden ons in een markt met grote overcapaciteit. Dit resulteert in toenemende prijsdruk en openheid in de markt, nu veel meer dan vroeger. Niet enkel de particulier maar ook  de handelaar beschikt over veel meer info dankzij sociale media en zal dus meer vergelijken. Vandaag is men bereid het halve land te doorkruisen om dezelfde tegel aan te kopen die elders enkele centimen goedkoper is.”

Eddy: “Dat komt ook door de digitalisering van alle bedrijfs- en verkoopprocessen. Soms vraag ik me af waar je rol als winkelier zich nog bevindt? Hoe kan je als zelfstandige nog een graantje meepikken wanneer alles door mastodonten met grote depots online wordt verkocht? In onze sector valt dat nog mee, tegels blijven een product dat men wil zien en aanraken. Maar toch is het  een moeilijke markt geworden. Er is een overaanbod waardoor de winstmarges onder druk staan. Foute keuzes maken wordt niet meer getolereerd. Je hebt zowel je leveranciers als je klanten nodig maar de druk op beide partijen is zo groot dat het soms moeilijk is om tot een consensus te komen. Schaalvergroting doet zich in elke sector maar het gaat helaas ten koste van zoveel belangrijke waarden. Werken onder de kerktoren alleen is in ons bedrijf niet meer haalbaar. Wij werken op Europa en zoeken daar de juiste partners om langetermijnrelaties mee uit te bouwen.”

10 - Met de aankoop van een nieuw magazijn is Impex Build klaar voor de toekomst

P: “Vader en dochter die samen een zaak runnen. Is dat een droomscenario?”

Inge De Smet: “Wat mij betreft wel ja. Ik ben opgegroeid met de waarden en normen van mijn ouders, dus we delen in veel opzichten eenzelfde mening. Ik heb er steeds blindelings op vertrouwd dat papa het beste met mij en met het bedrijf voorhad. En omgekeerd geldt uiteraard hetzelfde. Onze gunfactor naar elkaar toe is zeer groot, en geen van beiden heeft de nood om te zeggen: dit heb ík verwezenlijkt. Neen, het is óns verhaal, en dat van ons team.

Maar we zijn ook heel verschillend, en het zijn net die verschillen die maken dat we heel complementair zijn. Papa is een veel grotere durver dan ik. Ik zeg wel vaker dat hij het jong geweld is en ik de rem. Ik ben berekender en heb cijfers nodig om een beslissing te staven. Zonder zijn durf zou Sottocer, onze trendy vloer- en wandtegeltjes, er waarschijnlijk nooit gekomen zijn. Ik vond dat een risico dat ik moeilijk kon inschatten. Hij zag het potentieel in zowel de hoogstaande kwaliteit van het materiaal als in de vraag van de markt, en durfde die sprong te wagen. Dat draaide uiteindelijk uit tot een onverhoopt succes. Intussen werkten we een nieuwe serie Sottocer wandtegeltjes uit die we dit jaar in de markt zullen zetten. Het is een genuanceerd wandtegeltje in heel eigentijdse tussentinten.

Ook binnen Q Ceram werken we momenteel aan nieuwe series en hebben we de eerste 80×80 gelanceerd. Aqua Color mozaïek is een iets moeilijkere markt vandaag. Hiervoor werken we aan een nieuwe catalogus, een aangepast productaanbod en een verbeterde presentatie. Wij zijn wel sterk bezig met een aantal grootschalige internationale projecten op vraag van de grote architectenbureaus. Mozaïek is een specialisatie en richt zich vooral op specifieke projectaanvragen.”

En nu?

Het verhaal gaat verder… maar niet langer als tandem. Eind 2020 stapte Eddy officieel uit de zaak, en werd Impex Build EDS omgevormd tot Impex Build BV. Het verhaal ligt nu helemaal in handen van dochter Inge De Smet die samen met haar vader dit waardevolle familiebedrijf in de wereld zette. Het vervolg van dat verhaal schrijft ze uiteraard niet alleen maar in samenwerking met de hele ploeg die Impex Build vorm geeft. Zo is Sanne Rosier al drie jaar de nieuwe Area Sales Manager Europe, en samen met Inge is hij vandaag het gezicht achter het bedrijf. Ze worden ondersteund door het team dat instaat voor de customer service en de gedreven magazijnmedewerkers. Impex Build is meer dan ooit klaar voor de toekomst, maar wanneer ik Inge vraag of ze haar vader mist binnen het bedrijf, zegt ze zonder twijfel ‘ja’. Vooral het moment waarbij ze ’s avonds, wanneer iedereen het bedrijf heeft verlaten, met z’n tweeën enkele zaken gezamenlijk doorpraatten en beslissingen namen. Maar Eddy is nooit veraf en blijft nauw betrokken wanneer Inge dat nodig acht.

Vandaag schrijft de kersverse zeventiger een nieuw verhaal. Want ’s morgens opstaan wanneer niks nog ‘moet’, dat is nieuw voor hem. Eindelijk is er nu tijd. Tijd voor alle liefhebberij die hem diep gelukkig maakt. En dat geluk vindt hij vlakbij en in de kleinste dingen. “De belangrijkste waarden in het leven zijn eigenlijk heel simpel. De gezondheid van de familie, samen gezellige momenten doorbrengen, de vele reizen met mijn vrouw, de liefde voor de kleinkinderen, en niet te vergeten: de natuur. Ik ben een ontzettend grote natuurliefhebber en reiziger. Wanneer je rondwandelt in vulkanisch gebied of in nog onaangetaste oerbossen, waar je ’s nachts bedwelmd raakt door een overdaad aan sterren… ik word daar stil van. De natuur is zo ongelooflijk prachtig en krachtig. We kunnen haar niet schikken. En als de natuur zich roert, dan is het met ons gedaan. Kijk maar naar dat vuil beest dat momenteel rondloopt. Een lesje in nederigheid, lijkt het me wel te zijn. We leven in een ratrace boordevol technologie, maar de pure ongereptheid van de natuur,… dat is iets waar we niet aan mogen voorbij gaan. Weet je, ik ben tevreden met wat ik heb, mijn wereld vandaag is goed zoals hij is. Ik spreek niet over ‘dé wereld’ want als je daar naar kijkt, dan moet er nog heel wat veranderen.”


Biografie Eddy De Smet

  • Geboren: 1951 in Zottegem
  • Favoriete hobby: De natuur, mijn tuin en 2 paarden, reizen, de zee, ik zeil ook nog een beetje.
  • Favoriete reisbestemming: Namibië is voor mij het land met de meeste contrasten, maar ook Nieuw-Zeeland is onwaarschijnlijk mooi. En had ik je al verteld over mijn sledetocht in Noorwegen? Putje winter, met drie man en 30 honden, van Alta naar de Noordkaap. Dat valt met geen woorden te omschrijven.
  • Favoriet gerecht: Witloof ‘in d’hespe’ met een lekker korstje erop. Ik lik de pot uit!
  • Houdt van: Mijn madam. En van ’t schoon leven dat we hebben.
  • Heeft een hekel aan: Oneerlijkheid en luiheid.
  • Levensmotto: Be happy with yourself and the rest will come. Zeg nu zelf: hoe lastig moet het leven zijn wanneer je ’s morgens in de spiegel kijkt en je niet tevreden bent met wat je ziet?

Biografie Inge De Smet

  • Geboren: 1978 in Zottegem
  • Favoriete hobby: Naast mij drukke werkweek, gaat mijn tijd naar de kinderen. Ik reis ook graag, en doe graag leuke dingen met vrienden.
  • Favoriete reisbestemming: Er staan nog heel wat bestemmingen op mijn bucket list, maar ik ben ook wel een Africa Lover want ik ben ermee opgegroeid.
  • Favoriet gerecht: Dat zal waarschijnlijk een Italiaans gerecht zijn… met een glaasje wijn.
  • Houdt van: Gezelligheid.
  • Heeft een hekel aan: Machteloosheid.
  • Levensmotto: Geluk zit in kleine dingen.

Tekst: Lies Paelinck – Foto’s: Lies Paelinck / Impex Build