Gedimat De Groote vindt nieuwe thuishaven in Gentse Kanaalzone


Na maar liefst zeven decennia verliet bouwmaterialenhandel Gedimat De Groote -op zoek naar expansie- in de zomer van 2016 zijn vertrouwde stek in Wondelgem. Om samen met ’t Houtboerke zijn intrek te nemen in een gigantische nieuwbouw die ze samen neerpootten op een site van 26.000m2 in de Gentse Kanaalzone.

State-of-the-art technologie zorgt ervoor dat het jonge fusiebedrijf ondanks zijn vele productieactiviteiten -waaronder een eigen hout- en steenzagerij- zich 100% klimaatneutraal mag noemen. Een unicum in de sector!

Hout en bouw gaan perfect samen

“In Wondelgem hadden we duidelijk onze limiet bereikt, waardoor er geen verdere groei mogelijk was”, doet Piet De Groote, samen met zijn broer André afgevaardigd bestuurder van Gedimat De Groote, het verhaal. “Tien jaar geleden lagen de plannen op tafel om op onze oude site, zo’n 13.000m2 groot, een nieuwbouw neer te poten maar aangezien we daar in een woonzone zaten, bleek dat uiteindelijk geen haalbare piste. In de moeilijke zoektocht naar een nieuw terrein maakte mijn broer (André De Groote; nvdr) een tweetal jaar terug kennis met Roland Brossé, bedrijfsleider van’t Houtboerke. Toen bleek dat die eveneens naar een andere locatie zocht, is er vrij snel beslist onze activiteiten samen verder te zetten op een 26.000m2 grote site, midden in de Gentse Kanaalzone, waar we samen een nieuwbouw van 11.000m2 lieten optrekken.”

bouwmaterialen gedimat de groote

Dit artikel verscheen in Polycaro 58

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

“Aanvankelijk was het de bedoeling dat het twee afzonderlijke bedrijven zouden blijven, met aparte ingangen, aparte bureauruimtes, aparte stocks,…. Tot Roland de terechte bedenking maakte dat het misschien beter zou zijn om meteen samen te smelten.”

Zo geschiedde op 1 januari 2015: het fusiebedrijf werd simpelweg ‘Gedimat De Groote-Houtboerke’ gedoopt en heeft een 25-tal mensen op de payroll staan. “Aangezien het gaat om twee sterke bedrijven met een rijke geschiedenis en uitstekende reputatie, alsook een trouw cliënteel, leek het ons verstandig beide namen te behouden.” Met vier bestuurders aan het roer: de broers Piet en André De Groote, samen met Roland Brossé en Peter Piers van ’t Houtboerke.

Gedimat De Groote-Houtboerke is het mooiste bewijs dat hout en bouw perfect samen gaan. Keramische tegels of natuursteen kunnen heel makkelijk worden gecombineerd met een mooie parket of laminaat.Piet De Groote

Uitblinken in service

Het imposante industriële pand in Langerbrugge (Evergem, nabij Gent) biedt onderdak aan een tegeltoonzaal, een bouwshop, een kantoor- en vergaderruimte, een eigen houtzagerij, een natuursteenzagerij alsook aan een 6.000m2 stock mét drive-in waar klanten met hun wagen de bouwmaterialen kunnen opladen. Verder zijn er nog plannen om binnen een jaar of twee een zinkplooierij uit te bouwen.

Opvallend in het voorraadmagazijn dat tegelijk dienstdoet als overdekte drive-in voor de bouwmaterialen zijn de stapelrekken die tot zeven verdiepingen hoog gaan. Een idee dat André De Groote -al jaren voorzitter van beroepsfederatie Fema- opdeed tijdens een buitenlandse studiereis met Ufemat (het overkoepelende Europese orgaan) in 2013, meer bepaald bij een bezoek aan Baustoffcenter Sochor in Wenen. “Dit systeem verplicht ons om ordelijk en georganiseerd te werken, wat op onze vorige locatie niet altijd even goed lukte”, zegt broer Piet.

bouwmaterialen gedimat de groote

“Er is een nog een verschil tussen gewoon handelaar zijn en ook echt service bieden. Het is vooral dat laatste waarin we willen uitblinken en dat lukt ons eerlijk gezegd vrij aardig. Een balk die te lang is? Wij gaan die voor de klant afzagen. Een arduinen dorpel te groot? Wij korten hem in. Een aannemer die dringend een “entreporte” nodig heeft? De dag nadien kan hij die bij ons komen afhalen. Doorgedreven dienstverlening die ervoor zorgt dat wij de klanten tevreden kunnen houden en aan ons weten te binden.”

Letterlijk tussen de klanten zitten

De burelen zijn niet enkel het kloppend hart van het bedrijf maar deze liggen ook letterlijk centraal op de werkvloer. Een doorkijk bureau, dat aan weerszijden permanent contact met de klanten mogelijk maakt, verbindt de tegelshowroom met de bouwshop. “Vanuit ons kantoor hebben we een heel goed uitzicht op beide verkoopruimtes. We wilden geen afgesloten kantoor op de bovenste verdieping maar echt letterlijk tussen de klanten zitten. Dat is voor ons ook veel aangenamer werken.”

bouwmaterialen gedimat de groote

Boven de burelen ontdekken we nog een mooie ruimte die aan de ene kant uitkijkt op de bouwshop en aan de andere kant goed zicht biedt op de tegelshowroom. “Deze doet dienst als opleidingscentrum of als een ontmoetingsplaats waar architecten en aannemers in contact kunnen treden met leveranciers. Het is een goede manier om aan klantenbinding te doen”, weet Piet De Groote.

Of de nieuwe locatie ook zorgt voor veel nieuwe klanten? “Mensen uit Zelzate en zelfs Zeeuws-Vlaanderen, die we vroeger omwille van de afstand niet bereikten, weten ons nu wel heel makkelijk te vinden. Of we door de verhuis ook klanten hebben verloren? Misschien wel, al worden we dat vooralsnog niet echt gewaar. Al weten we ook wel dat mensen uit Wondelgem niet naar hier zullen komen voor één zak cement of een doosje spijkers.”

De bouwshop heeft trouwens een oppervlakte van iets meer dan 1.000m2. Om het overzicht te bewaren, wordt in het voorste gedeelte met lage rekken (1m60) gewerkt en in het tweede deel met hoge rekken.

Nieuwe showroom werpt vruchten af

Pal in de nieuwe tegelshowroom, aan de andere kant van de burelen, staat een gigantische constructie in de vorm van een huis. Deze is doorgetrokken tot in de gevel waar een groot raam een prachtig uitzicht biedt op de haven van Gent. “Niettegenstaande we in een industrieel pand zitten, mocht het zeker niet aanvoelen als een kille turnzaal. Vandaar dat we opteerden voor deze originele invulling van onze toonzaal”, legt Piet De Groote uit.

bouwmaterialen gedimat de groote

“Sinds een jaar of zeven investeren we enkel nog in grootformaatkasten, die we bestellen bij Dermul. Dat was ook al zo in onze vorige showroom, waar we weliswaar krap zaten qua ruimte maar het was belangrijk dat die kasten nog van nut konden zijn op het moment dat we zouden verhuizen.”

Op het gelijkvloers beslaat de nieuwe presentatieruimte een oppervlakte van net geen 650m2. Met daarbovenop de 112m2 bovenverdieping die volledig is gewijd aan keramische XXL tegels in formaat 300x100cm en 300x150cm. “In onze vorige showroom was dat onmogelijk, maar nu kunnen we die dunne platen in volle glorie laten zien waardoor je die producten -ondanks hun vrij hoge prijskaartje- makkelijker gaat verkopen.”

De bouwmaterialen, zorgen voor de grootste omzet, gevolgd door het constructiehout en de tegelverkoop. “Die laatste tak is sinds de verhuis sterk groeiende, vooral op zaterdag kan het erg druk zijn in onze showroom. Dat was vroeger veel minder zo.”

Directe import waar mogelijk

Een alsmaar groter deel van het tegel assortiment koopt de Gentse bouwmaterialenhandel rechtstreeks aan, zeker in die grote formaten. “In iets mindere mate werken we ook samen met groothandels, omdat ik denk dat je niet anders kan”, zegt Piet De Groote. “Wanneer morgen een klant snel een grote partij tegels nodig heeft, gaat dat niet met rechtstreekse import tenzij je over een heel grote voorraad beschikt.”

De belangrijkste bestaansreden van de groothandel in het huidige marktlandschap is dat ze bepaalde specialiteiten kunnen aanbieden en die ook op voorraad nemen. Want doen ze dat niet, dan worden ze als tussenschakel overbodig.Piet De Groote

Met eigen plaatsing is het bedrijf 15 jaar geleden al gestopt omdat het geen concurrent wilde zijn van de eigen klanten, in dit geval de tegelzetters. “Ons cliënteel bestaat voor 75 tot 80% uit professionelen. “Sowieso leek het ons beter om enkel met verkoop bezig te zijn, wat al genoeg tijd en energie vraagt.”

Toen André en Piet De Groote in de zaak van hun vader stapten, gingen zij zich meer en meer focussen op aannemers die vooral verbouwingen doen. “Gent is een gigantische renovatiemarkt, terwijl het duidelijk is dat de nieuwbouwactiviteit verder terugloopt. Wij hebben een waaier aan kwaliteitsvolle tegels voor ieders budget. Dat maakt dat wij ook qua leeftijdscategorie een heel divers publiek aantrekken.”

bouwmaterialen gedimat de groote

Ook de webshop groeit

“Via de Gedimat-groepering beschikken we eveneens over een webshop, waarbij de klant de keuze krijgt om zijn bestelling in onze fysieke winkel af te halen, dan wel aan huis te laten leveren. Qua omzet blijft het aandeel online verkoop relatief beperkt, maar dat cijfer is wel groeiende. Of het ook een goed idee is voor een afwerkingsproduct zoals tegels, durf ik sterk te betwijfelen. Zeker naar kleur toe kunnen online shoppers al eens bedrogen uitkomen, zo mochten wij helaas reeds ervaren.”

Steenzagerij op volle toeren

Uitbreiding van het machinepark is één van de vele investeringen die op de planning staan.

Piet de Groote leidt ons verder rond in zijn nieuwe werkomgeving. Om van de ene ruimte naar de andere te gaan, moet je altijd eerst door twee deuren. “Om de warmte binnen en het stof buiten te houden”, krijgen we als uitleg. In de steenzagerij zijn drie mensen fulltime aan de slag. “En eigenlijk hebben we nog een man tekort.” Een 5-assige zaagmachine -van het type Donatoni Echo-draait er op volle toeren, gemiddeld zo’n 18 uur per dag. “Afgelopen winter heeft de productie ook geen seconde stilgelegen.” Onze gids droomt van meer: een bovenschuurder, een waterjet, … “Uitbreiding van het machinepark is één van de vele investeringen die op de planning staan.”

bouwmaterialen gedimat de groote

En dan valt ons oog op de uitgebreide stock van arduinen dorpels en plinten. “Als een aannemer een dorpel van pakweg anderhalve meter lang en 25 cm breed nodig heeft, kunnen we die meteen uit voorraad leveren 18, 20, 22 en 25 cm breed en dan met telkens 5 cm verschil in de range tussen 50 en een 180 cm. Alle arduin komt uit Ierland, uitsluitend eerste keuze, dus zonder zwarte aders. Gemiddeld zijn dat twee containers per maand, wat neerkomt op meer dan 80% van ons productievolume. Voor de rest verwerken we hier vooral graniet, marmer, travertin,.., en nu ook de keramiek die sterk opkomt, een boot die we uiteraard niet willen missen.”

State-of-the-art technologie

“De nieuwe gebouwen laten toe alles veel efficiënter te organiseren waardoor je ook op vlak van energie, verwarming en verlichting veel betere resultaten kan bekomen. Nu we toch al zo ver geëvolueerd waren, bleek de stap naar CO2-neutraliteit niet zo heel groot meer.” Het fusiebedrijf deed een beroep op de energiecoaching die de stad Gent aanbiedt. Met groot succes. “Als eerste ondertekenden we een energieprestatiecontract voor nieuwbouw”, zegt Piet De Groote met niet weinig trots. “Op het dak komen nog fotovoltaïsche panelen en voorts doen we zoveel mogelijk materiaaltransporten over het water.”

Het verwarmen en koelen van het ganse gebouw -op de hal na- gebeurt via een warmtepomp die werkt met water uit het kanaal Gent-Terneuzen. In de toonzaal, shop, kantoor, werkplaatsen en sociale ruimtes ligt vloerverwarming. “Zeker voor onze mensen in de steenzagerij die dagelijks met water werken was dat tijdens de koude wintermaanden een echte openbaring. Zelfs de platen arduin die binnen gestockeerd staan, voelen daardoor niet koud aan.”

bouwmaterialen gedimat de groote

En overal in het gebouw hangt dynamische led-verlichting aan het plafond. Dat betekent dat de kleurtemperatuur en intensiteit van het licht automatisch verandert in de loop van de dag, waardoor iedereen alert blijft. “Philips Lighting beschouwt dit als één van hun mooiste projecten in België.”

Zonder Gedimat nooit zo ver gestaan

Als stichtend lid van Gedimat in Vlaanderen is de Gentse bouwmaterialenhandel intussen toch al 15 jaar lid van deze toonaangevende groepering. “Vooral mijn broer is daar een voortrekker geweest”, geeft Piet De Groote aan. “De voordelen situeren zich voornamelijk op marketing- en aankoopniveau.

“Toen wij in 1991 de zaak overnamen van ons vader (zie kader), draaiden wij een omzet van ongeveer 50 miljoen Belgische frank (wat neerkomt op 1,25 miljoen euro; nvdr). Jaar na jaar bleef dat cijfer stijgen, tot we bij 100 miljoen Belgische frank (2,5 miljoen euro; nvdr) aan onze limiet bleken te zitten. Door lid te worden van Gedimat hebben we dat omzetplafond alsnog kunnen doorbreken. Hadden wij ons toen niet aangesloten, hadden wij die stappen zoals deze verhuis nooit kunnen zetten. Als bedrijfsleider moet je het natuurlijk nog altijd zelf waarmaken, maar Gedimat reikt je enkel de tools aan om het te doen, bijvoorbeeld interessante aankoopprijzen. ”

Drie generaties

De huidige zaakvoerders, broers André en Piet De Groote, traden in 1991 als derde generatie in het familiebedrijf op de voorgrond. “Het verhaal start in Wondelgem waar onze grootvader een fabriek kocht waar cementtegels werden gemaakt. Die zijn ooit nog geplaatst in het Gentse Sint-Pietersstation.” Toen hij op terugweg van een werfbezoek om het leven kwam, stapte diens zoon -de vader van André en Piet De Groote-in de zaak. “Dat was in de jaren vijftig, een periode waarin mijn vader nog weinig toekomst zag in productie. De activiteiten werden definitief stopgezet en in de plaats kwam een handel in ruwbouwmaterialen. In de jaren tachtig werd geïnvesteerd in een nieuwe toonzaal, met de verkoop van tegels als een nieuwe bedrijfstak die met de jaren alsmaar belangrijker wordt.”

“Vanaf 2015 zetten we opnieuw de toon door hout- en bouwmaterialen aan te bieden op eenzelfde locatie, samen met 2 nieuwe bedrijfsleiders -Roland Brossé en Peter Piers- op basis van een uniek drive-in systeem gecombineerd met een zéér ruime, toegankelijke voorraad -het kroonjuweel van ons bedrijf- en het aanbieden van maatwerk.”


Foto’s: Alexander Bouckaert