Azuleo 2.0: Trendsetter pakt uit met vernieuwde tegelshowroom


Bij azuleo hebben ze het toch maar wéér geflikt. Amper drie maanden hadden de ambitieuze eigenaars nodig om de toonzaal in Wijnegem, die nog geen drie jaar geleden al eens grondig was vernieuwd, in oppervlakte te verdubbelen en om te bouwen tot een tegelshowroom die in België -en zelfs ver daarbuiten- zijn gelijke niet kent. Maak kennis met azuleo 2.0!

100% trendsetter

Je hebt er veel die pretenderen trendsetter te zijn maar bij azuleo in Wijnegem maken ze die reputatie ook echt waar. Het Antwerpse tegelbedrijf geniet een grote naamsbekendheid in de regio, maar doet er ook alles aan om zijn pioniersrol in de tegelwereld te bestendigen. Kosten noch moeite worden daarbij gespaard. Ook nu niet, met de uitbreiding en vernieuwing van de toonzaal. Een investering van ruim één miljoen euro, wordt ons verteld. Je moet het maar aandurven, in tijden van economische crisis. Maar Patrick en Peter Steylaerts, eigenaars van de groep Steylaerts waartoe ook azuleo behoort, hebben in het verleden nog al bewezen dat ze voor geen kleintje vervaard zijn. Maar nu hebben ze de lat wel heel hoog gelegd. Benieuwd wie daar nog over geraakt….

Uitbreiding én metamorfose

Toen het aanpalende handelspand in de Wijnegem Trade Towers begin dit jaar vrij kwam, twijfelden ze geen moment. De ganse winkelruimte werd mee ingelijfd bij de bestaande toonzaal van azuleo waardoor de totale oppervlakte kon worden verdubbeld naar 2.000 m². Een buitenkans op zo’n toplocatie, vlakbij een aantrekkingspool als het Wijnegem Shopping Center. Er werd besloten om dan maar ineens voor een volledige metamorfose van de toonzaal te gaan. Deze werd nochtans pas integraal vernieuwd in de zomer van 2012. Een op z’n zachtst gezegd verrassende investering.

“Niet iedereen begreep waarom we onze showroom, die toch erg mooi en nog heel recent was, alweer volledig wilden aanpakken”, weet ook toonzaalverantwoordelijke Galina Verbist. “Maar wij zien dit als een broodnodige investering om onze koppositie in de markt te behouden en zelfs nog te versterken. Voor ons is het belangrijk dat we blijven vernieuwen want wie ter plaatse blijft trappelen, verliest vroeg of laat terrein. Bovendien wilden wij absoluut een mooi uniform geheel maken van het bestaande en het nieuwe gedeelte.” Begin maart verschenen de eerste werkmannen in de toonzaal, die tijdens de ombouw trouwens de hele tijd openbleef.

Merkwaardig: in maart, op het drukste moment van de renovatiewerken, draaide azuleo z’n beste omzet aller tijden!

Om de hinder voor personeel en toonzaalbezoekers tot een minimum te beperken, liet het tegelbedrijf een gigantische stofwand plaatsen. En op momenten dat de geluidsoverlast te groot was, werd er vaak ’s avonds met klanten afgesproken. Gelukkig sleepten de werkzaamheden niet zo heel lang aan, op de kop drie maanden heeft de renovatie geduurd. Een waar huzarenstuk als je kijkt naar de omvang van de werken en het eindresultaat.

Levensechte presentaties

Dit is veel meer dan een toonzaal, benadrukt Galina Verbist, zelf interieurarchitecte van opleiding. “Het is een plek waar we klanten in de eerste plaats willen inspireren in een warme, huiselijke sfeer. Veel mensen kunnen zich niet voorstellen hoe een bepaalde tegel er in hun eigen leefruimte gaat uitzien, laat staan dat ze weten of die er helemaal tot zijn recht zal komen. Met meer en vooral grotere presentaties proberen wij dat zo goed mogelijk te visualiseren.”

De meest spectaculaire metamorfose gebeurde in het vroegere magazijn. Dat werd omgetoverd tot een statig en levensgroot Antwerps herenhuis. Waarheidsgetrouw, tot in de kleinste details: kristallen lusters, prachtige moulures aan het plafond, een oude piano en zelfs een orangerie. Je kan het zo gek niet bedenken of het is aanwezig. Het is even wegdromen want op deze locatie heb je nooit het gevoel in een tegeltoonzaal te staan. “Zonder overdrijven durf ik zeggen dat deze manier van presenteren uniek in België en misschien ook wel in de wereld is! We hebben daar heel bewust over nagedacht omdat je in onze steden veel van die prachtige herenhuizen vindt”, zegt commercieel directeur Alex Wens.

Gespecialiseerd toonzaalpersoneel

De verdubbeling in oppervlakte werd maximaal benut om een aantal spectaculaire nieuwigheden te verwerken in de levensgrote presentaties. Galina Verbist: “Deze showroom tracht bovenal te inspireren en de fantasie van de bezoeker te prikkelen. Wij hebben immers erg veel interieurarchitecten die met hun klanten onze toonzaal bezoeken, dat blijft een belangrijke doelgroep die we met het nodige respect behandelen. Al sinds de start in 2001 is azuleo dé referentie voor toparchitecten, ontwerpers, vakmensen en projectontwikkelaars.”

“Krijgen we echter particulieren over de vloer, dan gaan we die begeleiden in hun materiaalkeuze door gerichte vragen te stellen. De vijf mensen in de toonzaal zijn allemaal interieurarchitecten en voelen goed aan hoe ze de klant kunnen helpen. Eenmaal je de stijl en smaak van een consument kent, kan je veel gerichter werken. Daarbij zullen we echter nooit een bepaalde tegel gaan opdringen, het moet vooral zijn volle goesting zijn.”

De toonzaalverantwoordelijke kan het niet genoeg herhalen: azuleo is geen tegelbedrijf dat de actuele trends gewoon volgt. “Integendeel, wij willen niet alleen marktleider zijn, maar vooral dè referentie in tegelland.”

“De reacties van onze klanten zijn alvast unaniem positief. Maar ook de mensen van de tegelfabrieken waarmee we samenwerken, toonden zich al opvallend enthousiast. Toen onze buitenlandse gasten op het openingsfeest vertelden dat dit de mooiste toonzaal was die ze ooit al gezien hadden, stonden we wel een beetje te blinken (lacht). Zij vonden dat het begrip ‘tegelshowroom’ in dit concept van azuleo naar een nieuw niveau wordt getild. Die opmerking kreeg ik tijdens het openingsreceptie, waarop meer dan 700 personen aanwezig waren, meermaals te horen.”

Interieurbewuste klanten

Ook wij kunnen dit alleen maar bevestigen: het nieuwe azuleo-concept overstijgt de klassieke showroom. Een absolute meerwaarde voor de Belgische tegelsector, die deze opwaardering goed kan gebruiken in een periode die overheerst wordt door negatieve berichten over faillissementen en winstmarges die onder druk staan.

Als we Galina Verbist mogen geloven, trekt azuleo een heel divers publiek aan. Al blijken de meesten toch iets gemeenschappelijk te hebben. “Net zoals je modebewuste mensen hebt, kenmerken onze klanten zich door het feit dat ze heel interieurbewust zijn. Soms zijn dat zelfplaatsers, maar meestal krijgen wij hier particulieren over de vloer die door een interieurarchitect of professionele tegelzetter zijn doorverwezen. Zij weten dat hun eindklant bij azuleo voldoende inspiratie zal vinden en dat hij tegels van de hoogste kwaliteit zal aangeleverd krijgen, die ook vlot kunnen verwerkt worden. Professionele klanten staan bij azuleo onbetwist op nummer 1. De aankoopvoorwaarden voor vakmensen en projectontwikkelaars zijn bij azuleo dan ook zonder discussie de beste op de markt.”

We waren het aan onszelf als trendsetter verplicht om alles wat ‘hot’ is in onze sector een plaats te geven in onze nieuwe toonzaal

Van een lichtgevende balie in Corian over houtmozaïek tot en met gigantische moswanden, alles zit erin verwerkt. Maar natuurlijk draait het bij azuleo vooral om de tegels. Zo hebben we nu onder meer een gigantische opstelling, inclusief mini-zwembad, van de Fatstones, keramische tegels van 2 cm dik. Omdat we voor zo’n breed publiek dingen kunnen aanbieden, is het moeilijk ons cliënteel onder één noemer te plaatsen. Ons uitgebreid assortiment is enorm breed, van budgetvriendelijke projecttegels tot mozaïekcollecties uit het hogere segment.”

Nieuwe huisstijl

“Geloof het of niet, maar op dit moment zijn we in de toonzaal alweer bezig een aantal veranderingen door te voeren. Een showroom is een project zonder einde, een verhaal dat nooit stopt. Op die manier blijft onze showroom continu evolueren en krijgt de bezoeker er altijd een compleet overzicht van de nieuwste trends in de markt. We zoeken soms lang naar ‘onze eigen’, ietwat specialere tegels, die we dan uitgebreid en op ware grootte presenteren. Daarin onderscheiden we ons van de markt. Het draait er altijd om dat we de mensen in de eerste plaats willen inspireren. De bezoeker betoveren met al het mooie dat de wereld van tegels vandaag te bieden heeft.”

Als klap op de vuurpijl werd ook de huisstijl in een nieuw jasje gestoken. En dan nog wel door het wereldvermaarde Belgische reclamebureau Mortierbrigade. Het resultaat: een nieuw logo met als baseline ‘Je wereld van Tegels’. En daarmee is in feite alles gezegd…