Blik achter de schermen bij natuursteenbedrijf Fedrigo


De volledige productie uitbesteden naar het buitenland, zou van het goede te veel zijn. Daarvoor is de passie voor natuursteenbewerking naar eigen zeggen te groot. Daarbij komt dat Fedrigo in Bilzen altijd is blijven investeren in mensen en machines, net om het maatwerk in eigen huis te kunnen realiseren. “Helaas is dit door de hoge loonkosten in ons land bijna nooit meer rendabel”, sakkert Tony Jacobs, zaakvoeder van het Limburgse natuursteenbedrijf.

Klinkende naam

De geschiedenis van het natuursteenbedrijf in Bilzen gaat even terug in de tijd. Oprichter Gino Fedrigo is een Italiaan die in de jaren vijftig naar België emigreerde. Niet om, zoals de meeste van zijn landgenoten in de Limburgse mijnen te gaan werken, wel om de kost te verdienen met productie en plaatsing van granito. Zo maakte hij in de jaren ’60 en ‘70 ontelbaar veel trappen voor gebouwen in en rond Hasselt. Zeker bij aannemers -toen nog relatief kleine spelers maar intussen uitgegroeid tot vaak grote bouwbedrijven- maakte Fedrigo in de regio al snel naam.

Nieuwe eigenaar(s)

Echter, door de toegenomen concurrentie en een aanhoudende stijging van de loonkosten kwam de onderneming begin jaren negentig in steeds slechtere papieren. Toen hen in 1998 het nieuws ter ore kwam dat Fedrigo te koop stond, beslisten Tony Jacobs en diens zakenpartner Tony Maessen in minder dan 24 uur de firma over te nemen. Tony Jacobs bleef uiteindelijk als enige zaakvoerder over, nadat hij zijn toenmalige vennoot acht jaar geleden uitkocht. De man is tuinarchitect van opleiding, werkte eerst een drietal jaar op een Hasselts studiebureau, ging vervolgens aan de slag bij een aannemersbedrijf om finaal via de overname van Fedrigo in de natuursteenwereld te belanden.

Modern machinepark

Op het moment van de overname was Fedrigo een kleine fabriek in een woongebied, waar geen uitbreiding mogelijk was. En dus zat er voor de nieuwe eigenaars niks anders op dan nog in hetzelfde jaar uit te wijken naar een andere locatie, het industriepark van Bilzen, om daar een nieuwe hal neer te poten. Zes jaar later, in 2004, kwam daar een tweede hal bij. “In de periode die volgde op de overname hadden we het heel moeilijk om ons orderboekje gevuld te krijgen”, windt Tony Jacobs er geen doekjes om. “Gezien de zware investeringen en het weinige geld dat binnenkwam, was het in de eerste twee jaar roeien met de riemen die we hadden en moesten we ons behelpen met oude machines die mee in de verkoop zaten.”

Recente aankoop

Maar het verleden is het verleden. Onophoudelijke investeringen in CNC-technologie hebben geleid tot het uitgebreide en moderne machinepark waarover de natuursteenfirma vandaag beschikt. “De meest recente aankoop is een Montresor kantenpolijster LOLA 601, die we vorig jaar kochten bij Pieterman Glastechniek-Steentechniek”, klinkt het trots.

Dat nu ook het orderboekje veel makkelijker gevuld raakt, is volgens de zaakvoerder een understatement.  “Ik wil niet arrogant klinken maar het werk rolt hier gewoon binnen. We weten niet waar eerst beginnen. Gelukkig zijn er enkele steenkappers in de buurt die we regelmatig aan het werk kunnen zetten.”

Buitenlandse productie

Maar het is niet alles goud wat blinkt. De productievlucht naar het buitenland is zo’n heikel thema. Door de extreem hoge loonkosten in België laat Fedrigo bepaalde zaken in het buitenland maken. Omdat het niet anders kan, zucht de zaakvoerder. “Uiteraard zou ik liever alles in eigen huis produceren, maar het is gewoonweg niet meer rendabel. Op een bepaald moment werkten hier 13 mensen, maar dat aantal hebben we in de loop der jaren uit economische overwegingen moeten afbouwen. Niet alleen zijn de loonkosten in België veel te hoog, ook de energiefactuur wordt er niet beter op. Een bedrijfsleider moet zich steeds weer de vraag stellen: hoe kan ik beter, sneller en goedkoper werken. Dan is de som snel gemaakt.”

DSC_0060

Mooie referenties

“Momenteel heb ik 7 mensen in dienst, waarvan twee eigen plaatsers die vooral kleinere montages doen: keukenbladen, trappen, dat soort zaken. De heel grote werven, zoals gevelwerken, laten we uitvoeren door Portugese onderaannemers. Een noemenswaardige referentie is de heropbouw van het 10.000m² groot kantoorgebouw van AXA bank in Brussel, waar we in opdracht van Democo mochten aan meewerken. Voor architect Alfredo De Gregorio hebben we in Kasteel Borghof, een B&B in Tongeren, alle badkamers bekleed met Belgische marmers. Die man was zo tevreden dat we nog andere projecten voor hem mochten uitvoeren. Zoals het woon- en winkelproject ‘Stadshaven’ in Hasselt waar we 3.000m2 Ceppo di Gres plaatsten.”

Eigen productie

“Alle gevels die wij plaatsen, en dat zijn er heel wat, laten we produceren in de buitenlandse groeve waar de natuursteen ontgonnen wordt. Belgische blauwe hardsteen van minstens 3cm dik kopen we net over de Belgisch-Nederlandse grens, laten we vervolgens in Italië verzagen en verzoeten om het afgewerkte materiaal nadien met vrachtwagens terug naar hier te transporteren. Financieel is dat nog altijd interessanter dan wanneer je al die zaken in het eigen atelier doet, stel je voor! Niet alleen in Portugal maar ook in Italië en zelfs in Duitsland liggen de lonen een pak lager dan bij ons. Hoe kan je als Belgisch bedrijf dan nog concurrentieel zijn?”

DSC_0078

Een deel van het productiewerk in het buitenland laten doen, is volgens Tony Jacobs de enige manier om er zelf ook iets aan te verdienen. “Het kost mij iets meer dan de helft dan als we het zelf zouden doen, hoe gek dat ook mag klinken. Maar je moet als natuursteenbedrijf zelf ook iets te bieden hebben. De onophoudelijke investeringen in ons atelier hebben eveneens te maken met mijn passie voor het gek: je moet hoe dan ook een beetje gek zijn om de volledige productie in eigen huis te houden want voor het geld moet je het zeker niet doen. Wie anders beweert, kan niet goed tellen.”

Je mag dan nog het grootste en modernste machinepark hebben, uiteindelijk is het de klant die de prijs bepaalt. En die staat steeds meer onder drukTony Jacobs, bedrijfsleider Fedrigo

Geen seriewerk

“Onze modern uitgeruste productieafdeling en uitgebreide stock laten toe om snel in te grijpen, op het moment dat er iets zou fout lopen. Op die manier wordt vermeden dat werven vertraging zouden oplopen. Daarnaast vind ik het leuk om klanten ook eens een blik achter de schermen te gunnen, zodat ze kunnen zien dat we professioneel bezig zijn. Zoiets schenkt vertrouwen. Seriewerk is niet aan ons besteed, elk dag maken we iets anders: maatwerk in natuursteen voor interieur- en exterieurtoepassingen: trappen, dorpels, venstertabletten, keukens, badkamers, massief werk, noem maar op. Het enige wat we niet doen, is grafzerken.”

Expertise en vakmanschap

De zaakvoerder van Fedrigo neemt geen blad voor de mond en snijdt een ander pijnpunt aan. “Stel dat ik toch beslis extra arbeiders aan te werven, waar moet ik die mensen vinden?! In ons atelier loopt welgeteld één man rond die nog manueel kan steenkappen, de jongere generaties hebben dat nooit geleerd. Een knelpuntberoep dat ook nog eens met uitsterven is bedreigd, want in ons land bestaat daar geen specifieke opleiding voor. Veel natuursteenbedrijven worden daar vroeg of laat mee geconfronteerd. Zo’n automatische CNC-machine mag dan wel heel veel kunnen, het is nog altijd de manuele afwerking die voor de ‘finishing touch’ van het maatwerk zorgt. Die jarenlange expertise en vakmanschap maken dat je relevant bent in de markt.”

In het geval van Fedrigo ligt die expertise onder meer in het restaureren van kerken en kastelen. “Wanneer klanten mij vragen hoe ze aan een bepaalde steen kunnen geraken, ga ik daar als een detective naar op zoek. Dan stap ik het vliegtuig op en bezoek ik tal van buitenlandse groeves, tot ik die ene steen gevonden heb. Het is met dat soort zaken dat je als bedrijf niet alleen het verschil kan maken, het zorgt er ook voor dat ik mijn boterham blijf verdienen.”

Veel krediet

De mix van keukenbedrijven, aannemers, architecten maar ook particulieren zorgt voor een heel divers cliënteel. Veel aannemers die de firma een warm hart toedragen en ‘à la minute’ materialen bestellen. “Omdat ik hen ooit eens uit de nood heb geholpen, bijvoorbeeld na een negatieve ervaring met een onbekwame plaatser of failliete leverancier”, legt Tony Jacobs uit. “Het feit dat ik bij sommigen veel krediet heb opgebouwd, maakt dat Fedrigo in bepaalde dossiers vaak het laatste woord krijgt. Op die manier proberen we uit de vechtmarkt te blijven die de bouw door de crisis meer dan ooit is geworden.”

Veel van onze klanten kiezen voor kwaliteit en vertrouwen omdat ze hebben geleerd uit slechte ervaringen met goedkope aanbiedersTony Jacobs

En hoe vergaat het oprichter Gino Fedrigo? De man, een kranige tachtiger intussen,springt naar verluidt af en toe binnen bij het bedrijf dat hij destijds oprichtte. “We beschikken over een vrij modern machinepark (twee CNC-bewerkingscentra, twee brugzagen, een kantenpolijster,…; nvdr)  en hij is nog steeds gefascineerd door alles wat met bewerken van marmer en zo te maken heeft. Kijken hoe al die machines draaien, dat vindt hij ontzettend boeiend.”