25 jaar Artimar: 25 jaar streven naar perfectie


Dit jaar is het exact 25 jaar geleden dat Artimar nv het daglicht zag. Tweeënhalf decennia lang schaafde, sneed, zaagde en polijstte het bedrijf zich richting de top van het Belgische keramiek-, natuursteen- en composietfirmament. Een ideale gelegenheid om zaakvoerder Stefan Maris aan de tand te voelen over dit succes, zijn verwachtingen en de visie voor dit unieke en omvangrijke familiebedrijf.

De troef van de techneut

We kunnen er niet omheen: het verhaal van Artimar is er één van stabiliteit, groei en succes. De bescheidenheid van de zaakvoerder stelt ons meteen voor een uitdaging: hoe schets je zo’n verhaal zonder zelfvoldaan over te komen? Door gewoon de feiten te laten spreken, bijvoorbeeld…

Stefan Maris: “Zelf sta ik nu ruim 14 jaar aan het roer van dit bedrijf, met evenwel al dertig jaar in deze sector op de teller. Het was tot nu toe een erg boeiend parcours, vooral gekenmerkt door een vrij spectaculaire groeicurve. We hadden de voorbije 14 jaar telkens double digits groeicijfers en zijn meer dan twintig keer zo groot geworden als toen ik hier begon. Een belangrijke verklaring vind ik in het feit dat we steeds erg veel aandacht besteden aan innovatie, automatisatie en technieken.

Dit artikel verscheen in Polycaro 69

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

Door als eerste op nieuwe technieken in te zetten, slagen we erin om sneller te produceren dan de meesten, al zeg ik dat niet graag. Zo’n groei bereik je alleen door prijskwaliteit iets anders te kunnen bieden dan wat er op de markt al voorhanden is. Ook de uitvoerige kennis van onze producten zelf is doorslaggevend, al wil ik absoluut niet beweren dat we daarin de enige zijn. Materiaalkennis stuurt de technologische knowhow; wie zijn producten kent, weet welke toestellen het doeltreffendst worden ingezet.

Het helpt ook dat ikzelf een ware machinefreak ben. Al van jongs af aan was ik gepassioneerd door techniek. Ik stak mijn eerste Fiat 500 motor in elkaar op mijn negende en was met mijn vader constant zaken aan het uitvinden. Daarom ben ik ook bouwkunde gaan studeren in Gent. Voor dat soort hobby’tjes heb ik nu geen tijd meer, maar in mijn vrije tijd verslind ik literatuur over machines en innovaties. Research is mijn hobby. Ik beslis nog steeds welke toestellen we aankopen op basis van de up to date kennis die ik zo permanent vergaar. Dit doe ik objectief; ik weet op voorhand wat ik wil en ben bereid daarin te investeren.”

Productlijnen uitbouwen in de diepte

“We willen sterk zijn in de 80 % meest gebruikte materialen van deze branche. 30% van ons materiaal is natuursteen, 30% composiet en 30% is keramiek. 10% gaat naar marmer. ‘Sterk zijn’ betekent onder meer: er telkens vroeg bij zijn wanneer innovatie of nieuwigheden de kop opsteken.

Onze B2B klanten kunnen nooit ons volledige aanbod tonen, dus zijn onze toonzalen voor hun klanten een must

We onderscheiden vijf grote productlijnen: keukens, trappen, badkamers, gevelbekleding en onze eigen Belarti tafels. Die lijnen willen we niet persé verder in de breedte uitbouwen; ze zijn meer dan voldoende gediversifieerd, maar natuurlijk wel in de diepte. Zo willen we de klanten van onze klanten (we werken voor 93% B2B) steeds een maximaal gevarieerd, kwalitatief en onderbouwd assortiment aanbieden. In dat verhaal past het ook dat we steeds voor ieder product en merk vanuit een objectieve, onafhankelijke positie deskundig advies kunnen geven. Je wilt natuurlijk ook gewoon het beste op de markt kunnen aanbieden. Niet vanuit een marketingstandpunt, maar vanuit een oprechte passie voor dit vak.

Zo hebben we voor onze trappen onlangs de allereerste en grootste polijstmachine geïnstalleerd. Die laat ons toe om ook de onderkanten (die ook steeds vaker zichtbaar zijn) mooi te polijsten in dezelfde werkgang met de kantpolijsting. Het illustreert onze focus op diepgang bij iedere productlijn.

Ik probeer steeds om elk assortiment binnen de perken te houden, maar dit lukt maar gedeeltelijk. Fabrikanten komen telkens met nieuwe kleuren en producten, waarop ik onmogelijk neen kan zeggen.

Onze enorme voorraad is natuurlijk wel een sterke troef voor de klant. Zeker ook de keramiekmarkt groeit enorm fel. Wij garanderen zo een keuzevrijheid die simpelweg zeldzaam is.”

Grote schaal, groot vizier, grote zichtbaarheid

“We stonden vorige week op Batibouw. Ieder merk dat we verkopen heeft natuurlijk zijn troeven. Vele van deze merken waren al uitvoerig op de beurs vertegenwoordigd: Diresco, Neolith, Dekton, Silestone, Caesarstone…

Een merk waarmee we zelf ook graag werken (en waarvoor we exclusief verdeler zijn) is: Marazzi. Mede daarom hebben we ervoor gekozen om dit merk op Batibouw in de kijker te zetten. Het speelt zeker ook mee dat het geen zin heeft om op dezelfde gang eenzelfde merk tweemaal te pushen.

We opereren in een straal van 200 km vanaf onze hoofdzetel in Tongeren, waardoor we in België, Nederland, Luxemburg, Duitsland en zelfs Noord Frankrijk actief zijn. Ook dat is behoorlijk uniek en comfortabel voor een grote groep klanten. Om dit verder uit te bouwen zullen we, naast o.a. onze flagship store in Zonhoven, ook een toonzaal in het Brusselse openen. Onze B2B klanten; keukenbouwers, badkamerbedrijven, steenhouwers… kunnen nooit ons volledige aanbod tonen, dus zijn zulke toonzalen voor hun klanten een must.”

Trends voor producten én machines

“Vernieuwing is voor ons een groot vliegwiel, toch is het zo dat innovatie nu minder spectaculair verloopt dan vroeger. De verfijning en lat liggen al dermate hoog, dat grote stappen niet meer aan de orde zijn. Waar ik wel nog erg benieuwd naar ben, is het printen in de diepte bij keramiek. Hiermee zijn vele fabrikanten bezig en het wordt uitkijken naar hoe dit zal uitdraaien. Voor composiet bestaat dit al, mét zeer puike resultaten, maar voor keramiek wordt dit mogelijk nog een aanzienlijke verschuiving van de esthetische lat.

Machinefabrikanten vinden in ons een partner die hun vernieuwingsdrang ondersteunt

De interessantste ontwikkelingen zijn die rond automatisatie, A.I., machine learning… Ik wou dat ik al twintig jaar verder leefde en kon zien hoe dit onze en andere sectoren verder zal optimaliseren. Ik denk niet dat het erg snel zal gaan. We missen nu al de juiste profielen om dit goed te ondersteunen en optimaal te benutten. Technici zijn momenteel vooral goed in één aspect, terwijl we mensen nodig hebben die hooggeschoold zijn in zowel IT, als ingenieursdomeinen en materialen. De software en hardware alleen is niet voldoende. Er is, zeker in sectoren met massaproductie of in de logistiek, al een behoorlijke aardverschuiving gaande, maar rond verregaand maatwerk als het onze… dat is nog niet voor morgen.

Waar ik vooral naar uitkijk, zijn de spectaculaire evoluties rond machine learning, robotics en self learning. Toestellen die zichzelf helemaal en efficiënt herstellen, die communiceren over iedere onregelmatigheid en het hele productieproces zo stroomlijnen. Nu betekent een toestel dat uitvalt sowieso aanzienlijk tijdverlies, ondanks de software en ondersteuning op afstand. De stap voorbij die van de menselijke interventie, wordt ongemeen boeiend.

Uiteraard zullen we op de eerste rij zitten om iedere nuttige innovatie te omarmen. Dat hebben we altijd gedaan. We waren bijvoorbeeld de eerste om te investeren in de destijds enorm vernieuwende Cut & Move machines. Ook andere merken zoals Breton of Pieterman vinden in ons een partner die hun vernieuwingsdrang ondersteunt.”

De offers en voldoening van een familiebedrijf

Het is duidelijk dat de persoonlijke passie en zucht naar kennis van Stefan Maris cruciaal zijn voor de kernprocessen bij Artimar. Dat brengt ons bij de vraag: hoe zit dat voor de toekomst? Is zoveel hooi op één vork wel voldoende toekomstgericht?

“Ik begrijp die vraag: we stellen onszelf ook regelmatig in vraag. Eerst en vooral is enige relativering aan de orde. Het klopt dat ik door mijn research-hobby veel kennis heb vergaard, maar veel van die inzichten worden ook weer irrelevant. De markt is constant in beweging. Een sterke drive en streven naar perfectie zijn minstens even belangrijk in dit verhaal.

Ik heb het grote geluk dat dit overvloedig aanwezig is in mijn familie. Ondanks onze iet of wat grotere schaal en groei zijn we meer familiebedrijf dan managementbedrijf gebleven. Zowel mijn vrouw, als mijn zoon en dochter vervullen sleutelrollen. Ongetwijfeld zullen zij andere accenten leggen, maar hun stempel zal niet minder relevant of gunstig zijn. Ook mijn schoonzoon zit in het bedrijf. Hij beheerst en behartigt de technische kant, automatisering, productie…

‘Ander en beter’: het is een cliché, maar ik twijfel er niet aan dat het exact omschrijft hoe het met dit bedrijf ook na mijn tijd zal lopen.

Er is ook niets mis met wat groeipijnen of een leerrijke zoektocht. Mijn familie deelt mijn gedrevenheid en ook mijn personeel is doordrongen van ons gemeenschappelijk doel. Iedereen is hier gelijk en wordt optimaal betrokken. Hiërarchie heeft voor mij nooit gewerkt. Uiteraard kan niet iedereen de hele tijd top zijn en zijn er conjuncturele schommelingen, dat hoort erbij.

We hebben als familie vele opofferingen gemaakt, onze privé quality time werd niet zelden genegeerd, maar we weten waarom we dit samen doen. Uiteindelijk zijn we het er allemaal over eens dat het absoluut de moeite waard is.”


Foto’s: Artimar