“2019 wordt gigantisch jaar voor export en buitenlandse projecten”


U las het al in Polycaro 62 in het interview met Rinaldo Castelli: STONE vormt sinds 1 juli 2018 de nieuwe naam voor de bedrijven Stone NV, Stone West, Bomarbre en Cerabos. Deze gevestigde waarden bundelen vanaf heden hun producten, hun expertise en een jarenlange historiek samen tot één krachtig bedrijf van waaruit zij de markt benaderen.

Maar wist u dat het sterke maar bescheiden STONE wereldwijde naam en faam draagt wanneer het aankomt op trading en buitenlandse projecten? Met een stortvloed aan internationale prestigieuze referenties doet Jurgen Nauwelaers, Export Manager bij STONE, ons beseffen dat STONE niet enkel een bedrijf is van Belgische makelij, maar bovendien een wereldspeler van formaat binnen de sector van harde bevloeringen. Van tempels voor werelds rijkste Aziaat, tot projecten met de top 5 der architecten ter wereld: de exportdivisie van STONE wordt internationaal onthaald met de rode loper.

Natuursteenontdekker van het eerste uur

“Het vroegere Stone (onder August en later Ludo Van Passel) heeft zich vanaf de start in 1959 decennialang toegespitst op het uitbouwen van een gedegen exportluik in natuursteen”, vertelt Rinaldo Castelli, CEO van STONE. “Het was Stone die de allereerste container vanuit India en Brazilië verscheepte naar Europa en later naar Azië. Stone mag zich terecht de naam ‘natuursteenontdekker’ op de borst spelden die de evolutie van de sector en het aanbod in de markt heeft helpen uitbouwen van bij het begin. Bepaalde groeves hebben dankzij Stone een heel sterke positie kunnen uitbouwen. We merken dan ook dat STONE zowel binnen Europa als wereldwijd een naam heeft verworven waar men veel ontzag en respect voor heeft.”

Stone verscheepte de allereerste container ooit vanuit India en Brazilië naar Europa en later naar Azië.Rinaldo Castelli

STONE is door de jaren heen uitgegroeid tot dé referentie voor Braziliaanse splijtsteen en Franse kalksteen. Het bedrijf heeft exclusiviteit in verdeling en export van het materiaal dat gewonnen wordt uit de grootste kwartsietgroeves van Brazilië. Hierdoor kan STONE grote volumes aan scherpe prijzen in de markt zetten. “Brazilië is niet het meest stabiele land om zaken mee te doen. De kans dat je bedrogen uitkomt wanneer je er op eigen houtje een container bestelt, is niet onbestaande. Onze relatie met Brazilië gaat echter al heel lang terug, van bij het prille begin. We werken in exclusiviteit samen met de Albino groeves en in een ander gebied met de groenere kwartsiet Ara. Die materiaalnamen zijn trouwens, net zoals o.a. de Scandinavische Flammet, gepatenteerd door STONE. Ook vele andere ingeburgerde namen zoals de Albino, Mustang, Jaddish, Puma, Modak, Mint of Peacock werden jarenlang geleden gecreëerd door Stone. Velen zijn zich daar niet van bewust, maar het bewijst wel de waarde en de lange historiek van ons bedrijf binnen de internationale markt.”

Export van imitatiekwartsiet Altra Pietra

Het exportluik van STONE is wereldwijd actief in het verschepen van natuursteen (voor containers en projecten) met in het bijzonder kwartsieten, splijtstenen en leistenen uit Brazilië en Scandinavië, kalkstenen uit Frankrijk en Montenegro, en gneiss en kwartsieten uit Zwitserland. Het vernieuwde STONE versterkt deze positie nog meer doordat nieuwe materialen zoals Bomarbre terrazzo en het keramische huismerk Altra Pietra het exportgamma vervoegen. Die activiteiten waren reeds actief, maar worden dankzij de fusie stevig versterkt.

Jurgen Nauwelaers, Export Manager bij STONE, legt uit:

“STONE is naast trading actief in grootschalige buitenlandse projecten. Het volume dat bij dergelijke projecten wordt gevraagd, is meestal gigantisch. We ondervonden dat de architecten in de Aziatische markt voor onze producten gewonnen waren, maar dat onze vrij exclusieve kwartsieten uit Scandinavië, Noord-Italië of Zwitserland gelimiteerd waren qua prijs, productiecapaciteit en levertermijn. Dit was het startsein om samen met onze Italiaanse partner een kwalitatieve imitatiekwartsiet in keramiek te ontwikkelen onder private label: Altra Pietra, of ‘de andere steen’. Het is een buitengewoon goed alternatief voor natuursteen en geeft een pasklaar antwoord voor elk mogelijk project. Voor projecten vanaf 2.000m² produceren wij Altra Pietra op maat en dit in 1 of 2cm dikte.

STONE is door de jaren heen uitgegroeid tot dé referentie voor Braziliaanse splijtsteen en Franse kalksteenPiet De Groote

Naast de veelzijdigheid van Altra Pietra kunnen we bovendien bij elk project de vereiste natuursteen leveren. Het eerste project dat STONE en Altra Pietra echt heeft gelanceerd op de Aziatische markt, was Ocean View Terminal in Hongkong. De traptreden leverden we in echte natuursteen (Onsernone Gneiss), de vloertegels in het keramische alternatief Altra Pietra Grigioni. De samenvloeiing is zeer homogeen en het verschil nauwelijks merkbaar. Ocean View Terminal werd ontworpen door één van ‘s werelds toparchitecten; de London based Norman Foster, en is uitgegroeid tot een landmark in Hongkong.”

Verbluffende projecten

Het ene project brengt het andere met zich mee. Ocean View Terminal leidde STONE tot de hoofdzetel van KIA in Seoul wat resulteerde in een omvangrijk Altra Pietra-project van 15.000m². En het Altra Pietra verhaal vervolgt zijn weg langs alle showrooms van automerk Genesis, de Lotte Hotel groep in Gangnam (9.000m²), enz.

Dit artikel verscheen in Polycaro 64

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

“Korea is op dit moment onze grootste afzetmarkt voor Altra Pietra, maar dat verschuift in functie van de lopende projecten. In Japan zien wij momenteel een zeer groot potentieel op vlak van trading, vooral met Braziliaanse kwartsieten. We verschepen wekelijks volle containers, goed voor een 200-tal stuks op jaarbasis. We zien dat aantal geleidelijk aan evolueren naar het dubbele. Ook Australië, Maleisië en Indonesië trekken aan ons mouw en toont grote interesse in onze materialen. Ontwerpbureaus volgen ‘s werelds grootste architecten hun realisaties op de voet en willen met dezelfde materialen werken als hen. Zo komen ze bij STONE terecht. Onze materialen zijn immers te vinden in de meest fabuleuze realisaties. Zo worden de muurtjes in het Olympisch dorp Harumi Flag (Tokio 2020) gebouwd met Franse leisteen van STONE. Onze producten worden naar daar gevlogen. Je wil niet weten hoeveel dat kost.

Ons mooiste project tot nu toe is Fontainebleau in Chengdu, China, ontworpen door de Parijse toparchitect A. Bechu. Dit majestueuze gebouw waar je feesten kan organiseren vanaf 2.000 personen, werd opgetrokken in blokken Franse kalksteen, goed voor 300 containers. Ook de marmeren vloeren werden door STONE geleverd. Volgend jaar starten we een gelijkaardig project van deze grootorde op in Rusland. Ook alle Center Parcs zijn we aan het bekleden in onze Braziliaanse kwartsiet Ara. Per project spreken we over +/- 10.000 m², waarvan we er momenteel 6 aan het opleveren zijn.”

Aziatisch respect

De waslijst aan internationale referenties blijft uit Jurgens mond stromen: de China Construction Bank, het Hermes gebouw in Seoul, Discovery Bay HKG bij Disneyland, Marina One in Singapore, het volledige City Center DC in Washington (twee jaar geleden de grootste werf van Amerika), alle voetpaden van de stad Simplon in Zwitserland, de hoofdzetel van Thai Airlines in Bangkok, de Shan tempel in Hongkong (voor de rijkste Aziaat ter wereld nota bene), de Universiteiten van Kopenhagen en Reykjavik, enz. Het moet gezegd: deze kleine Belg zet bijzonder grootse prestaties neer.

De materiaalnamen Puma, Modak, Mint of Peacock werden jarenlang geleden gecreëerd door Stone. Velen zijn zich daar niet van bewust, maar het bewijst wel de waarde en de lange historiek van ons bedrijf binnen de internationale markt

Jurgen legt uit hoe STONE is uitgegroeid tot de internationaal erkende speler die het vandaag is: “Aziaten hechten veel waarde aan zakenpartners die hun product door en door kennen. Met STONE weten ze dat ze in zee gaan met één van de grondleggers van de internationale natuursteenhandel. De exportdivisie van STONE deed al 35 of 40 jaar geleden zaken met Japan. Dat waren gouden tijden toen, zowel voor hen als voor ons. In Azië vergeet men dat nooit. Het respect dat ik daar ervaar als afgevaardigde van STONE, is ontzettend groot. Het grootste voorbeeld hiervan loopt rond in Korea. Eén van onze relaties daar heeft zijn zoon ‘Eddy’ genoemd, naar de vroegere Export Manager van STONE.”

Toparchitecten kiezen voor Europese leveranciers

Naast het jarenlange netwerk dat STONE wist uit te bouwen op wereldvlak, is Jurgen Nauwelaers uitgegroeid tot hét gezicht voor STONE binnen de internationale markt. De man vertoeft 200 dagen per jaar in het buitenland waar hij de grootste architectenbureaus vereert met een productvoorstelling van STONE. Het is hier dat hij de namen Ara, Altra Pietra, Flammet, Mustang, … veelvuldig laat vallen. Want Jurgen weet dat als je één toparchitect hebt die met jouw materiaal werkt, de rest vaak als vanzelf volgt. “Architecten zijn zeer belangrijk voor ons. Al van voor de creatie van het ontwerp zitten wij met hen samen om onze producten te bespreken. Toparchitecten willen uitsluitend met bewuste producten werken: glas uit België bijvoorbeeld of aluminium ramen uit Duitsland. Europese leveranciers liggen bij hen vaak in de bovenste lade. De internationale projectmarkt is echter een zeer tijdrovende en risicovolle bezigheid. Je weet nooit op voorhand of je een project gaat binnenhalen. Soms ben je daar een jaar mee bezig. Dat kost een jaarsalaris aan je agent ter plaatse, en ook ikzelf moet voortdurend beschikbaar zijn en vlieg de wereld rond om projecten en de productie in de groeves en bij de fabrikant te bespreken.

STONE is daarenboven ook lid van B-DNA Asia. Dit in Singapore gevestigde bedrijf, gedeeltelijk gesteund door het FIT, verenigt toparchitecten, ingenieurs en geselecteerde toeleveranciers van Belgische bodem waarmee ze gegroepeerd de Zuid-Aziatische markt benaderen. Als exclusieve partner voor harde bevloeringen bouwt STONE dankzij het B-DNA internationale referenties uit die op hun beurt leiden tot nieuwe opdrachten.

“Projecten binnenhalen… het draait allemaal rond mensen”, voegt Jurgen hier aan toe. “2019 wordt voor export en projecten een bijzonder vruchtbaar jaar voor STONE. Waar we vroeger al krachtig in waren, wordt sinds de fusie van het nieuwe STONE alleen nog maar versterkt. We zien een blijvende groei in export van splijtstenen (leisteen en kwartsiet) en kalkstenen, en daar komt nu de keramische Altra Pietra en de Bomarbre terrazzo bij. Hiermee hadden we reeds projecten lopen in Nederland en Engeland, maar onze eerste twee terrazzo-projecten in Hongkong worden binnenkort opgestart.”


Foto’s: Jurgen Nauwelaers/STONE