Natuursteenbedrijf D’Hulster: “Dit is mijn beste investering ooit.”


Wie bekend is met het industriepark van Lichtervelde, weet misschien dat er ook een steenkapperij gevestigd is. Zoniet is er veel kans dat u -althans buiten de regio- nooit eerder van Natuursteenbedrijf D’Hulster heeft gehoord. Nochtans stroomt de passie voor het vak al 24 jaar door de aderen van dit kleine, 4-koppige bedrijf.

De ogen van zaakvoerder en steenbewerker Ivan D’Hulster fonkelen immers wanneer hij ons vertelt over zijn grote liefde, de Ierse Blauwsteen. En ze fonkelen nog meer nu hij beseft wat zijn recente investering in o.a. een 5-assige CNC brugzaag hem oplevert aan tijdsrendement, fysieke ontlasting en absolute perfectie.

Moeizame start

Het is koud en de lucht is blauw wanneer we natuursteenbedrijf D’Hulster bezoeken. De fors uit de kluiten gewassen Ivan D’Hulster wacht ons met dampende koffie op en vertelt hoe het verhaal ooit begon: 24 jaar terug en bijzonder moeizaam.

 

“Ik ben gestart in 1994 met… tja, niks. Ik had geen gebouw, geen machines, geen klanten en dus geen werk. Ik had voorheen bij een steenbewerker gewerkt, maar ben opgegroeid met ouders die beiden zelfstandig waren. Deze grond kwam te koop en ik nam de beslissing om mijn eigen bedrijf op te richten. Echter bij het plaatsen van de bouwplaat kwam de montagekraan ten val met alle gevolgen vandien. De bouw werd stilgelegd en ik werd verantwoordelijk gesteld voor de onstabiele ondergrond. Het was een zeer moeilijke periode toen. Toch kreeg ik geleidelijk aan opdrachten binnen waarbij ik in afwachting van mijn eigen atelier de natuursteen mocht verzagen en bewerken bij een andere steenkapper. Ik heb steeds een zeer grote voorliefde gehad voor Ierse Blauwsteen omdat hij naar mijn mening veel blauwer is dan de Belgische. Hier in de streek waren ze dat niet gewoon en aannemers praatten erover met elkaar. Die mond-aan-mond reclame werkte zeer goed: op amper drie maanden tijd had ik een 20-tal aannemers rondom mij vergaard die met mij wensten samen te werken.”

Ik had ook niet gedacht dat het zo snel zou gaan, maar digitaal is niet meer weg te denken uit deze sector.

De juiste tijd voor een slimme investering

Dit artikel verscheen in Polycaro 61

Lees alle artikels van deze editie online

of

PDF downloaden

Samen met vaste medewerker Peter verwerkt Ivan dagelijks de aanvragen van een 40-tal aannemers en een 10-tal vloerders, aangevuld met diverse particuliere opdrachten zoals bv. grafzerken, keukens, douchebakken, enz. Met twee dochters is er helaas geen sprake van opvolging. Doordat Ivan graag nog lang en op een gezonde en comfortabele manier zijn vakmanschap wil kunnen verderzetten, ontstond de nood om te investeren in een nieuwe bewerkingsmachine. Bovendien ervaart Ivan dat de klant van vandaag veel meer eisen stelt dan vroeger en dat het nastreven van perfectie geen optie is maar een must. Ook op vlak van materiaal zien ze bij D’Hulster duidelijke verschuivingen. Waar vroeger alles draaide om blauwsteen en graniet, bestaan de meest recente keukens die ze bij D’Hulster vervaardigen uit harde materialen zoals keramiek of Dekton.

Echt waar, dit is de beste investering die mijn bedrijf ooit heeft gemaakt.

“Waar ik destijds de boot heb gemist met de komst van de composiet doordat ik als ambachtelijke steenkapper weigerde hiermee te werken, wou ik nu wél mee zijn met deze nieuwe tendens in de markt. Ik had een 5-assige CNC brugzaag aan het werk gezien bij enkele collega’s en wist dat dit een antwoord zou bieden op de noden van mijn bedrijf.”

De kracht van marktreferenties

“Ik won het advies in van mijn leverancier in kleinmateriaal, die kent de markt immers op zijn duimpje. De man heeft mij destijds geadviseerd om contact op te nemen met Pieterman toen ik op zoek was naar een CNC-bewerkingscentrum, en dat heb ik mij tot op vandaag nooit beklaagd. Ik ben met mijn Intermac machine een zeer tevreden man. Ook op vlak van service heb ik een zeer goede ervarig met Pieterman. Ik zocht echter naar een 5-assige CNC brugzaag en dat bieden zij niet aan.

natuursteen dhulster lichtervelde 1

Ik moest dus op zoek gaan naar een nieuwe leverancier die goed materiaal kon bieden aan een eerlijke prijs en me eenzelfde service kon garanderen dan degene die ik gewoon was. Men raadde mij aan contact op te nemen met Joeri Decatelle van G.M.T. uit Ronse. Wanneer ik hem vertelde wat ik nodig had, antwoordde hij mij met de vraag: “Wat wil je met die machine doen?” Dat is wat ik noem ‘meedenken met de klant’. In functie van wat ik verwachtte van die brugzaag stelde men mij een basispakket voor aangevuld met bijkomende opties, beantwoordend aan de noden van mijn bedrijf.”

Er zou een centrale marketingspil moeten opgericht worden die natuursteen wereldwijd onder de aandacht brengt.

Er ging uiteindelijk bijna een jaar over de onderhandelingen, maar de vakkennis binnen de organisatie van G.M.T. en de vele demo’s door Ulrich in hun toonzaal hebben Ivan uiteindelijk overtuigd. “Er was geen vraag waar men mij niet onmiddellijk kon op antwoorden. Vandaag durf ik zonder blozen zeggen dat de service die ik van G.M.T. ontvang nog beter is dan ik had verwacht. Heb ik een probleem, dan bel ik hen en meestal krijgen we het telefonisch opgelost. G.M.T. heeft 4 vaste techniekers in dienst waardoor ik nooit langer heb moeten wachten dan 6 uur om geholpen te worden.”

Let’s get digital

Waar vroeger maar één type 5-assige brugzaag bestond, dan nog wel zonder vacuüm en zonder camera, waren deze dermate prijzig dat enkel de topbedrijven bovenaan de interieurmarkt zich een dergelijke investering konden permitteren. Vandaag is de markt veel uitgebreider en betaalbaarder geworden waardoor ook kleinere spelers zoals D’Hulster kunnen inzetten op de toekomst. En die toekomst is, als we Ivan mogen geloven, digitaal.

natuursteen dhulster lichtervelde 1

“Wij specialiseren ons graag in speciale, niet alledaagse opdrachten. Deze waren vroeger manueel en zeer arbeidsintensief. Zelfs met een klassieke machine bleek het verzagen van die speciale zaken soms echt titanenwerk. Sinds de installatie van onze nieuwe 5-assige CNC brugzaag type Intra is dit nu een fluitje van een cent geworden. De software waarmee GMM-machines standaard zijn uitgerust, is dermate intuïtief dat het bijna moeilijk te geloven is. Vorige week diende ik een traptrede te maken in een boog. Elke steenkapper zal wel weten dat dit zeer moeilijk werk is. Peter en ik hebben 5 minuten lang naar de machine en naar elkaar staan staren. Een zaagmachine die een boog zaagt, dat kan toch niet… Die traptreden waren 3 keer sneller afgewerkt t.o.v. vroeger met een afwerkingsgraad grenzend aan de perfectie. Het tijdsrendement dat ik haal uit deze investering is gigantisch. De reden hiervoor is wat mij betreft te vinden in het vacuümsysteem.

Het tijdsredendement dat ik win sinds de installatie van onze nieuwe 5-assige CNC brugzaag is gigantisch.

“Uiteraard heb ik moeten leren tekenen met digitale programma’s. Ik leerde dit reeds voor het besturen van de Intermac, maar GMM is toch een heel pak eenvoudiger en dat is een geruststelling aangezien het risico op fouten tot een minimum wordt herleid. Als natuursteenbewerker moet het digitale toch ook ergens een passie zijn want dit is echt de toekomst. Het blijft een ‘stielmansvak’ want de afwerking blijft manueel, maar vanaf nu teken ik vooraf eerst het volledige ontwerp uit in 3D opdat de klant zich een perfect beeld kan vormen van hoe bv. het grafzerk er in werkelijkheid zal uitzien. Nadien gebruik ik diezelfde tekening om mijn zaagmachine aan te sturen. Ik win dus gigantisch veel tijd en bied dankzij het 3D-model bovendien een sterke service naar de klant toe. Er is nog geen enkel ontwerp in 3D dat ik nadien niet heb verkocht.”

“Ongelooflijk maar het is echt de waarheid. Of je nu een groot bureau bent of een klein bedrijf zoals dit, digitaal is niet meer weg te denken uit deze sector. Door de stap te zetten naar digitaal, kan ik door het verhoogde tijdsrendement meer volumes aan, bied ik een betere service en een perfecte afwerkingsgraad, en ik onderscheid mij bovendien t.o.v. de collega’s. Echt waar, dit is de beste investering die mijn bedrijf ooit heeft gemaakt.”

Naast productie ook investering in afvalbeheer

Je moet als ondernemer investeren in de toekomst. Dat is uiteraard gemakkelijker wanneer je verzekerd bent van opvolging. In het geval van Ivan leidde zijn investering in de 5-assige brugzaag tot een reductie in arbeidsintensiteit van maar liefst 80% waardoor hij naar eigen zeggen tot zijn zeventigste op een gezonde en comfortabele manier kan verder werken. Met al die jaren nog in het verschiet, en met de steeds strenger wordende milieuwetten en opgedreven controles was het een logische beslissing om naast de brugzaag ook te investeren in degelijk afvalbeheer.

Waar stofafzuiging vroeger gebeurde via gewone ventilatoren, werd recent een stofcabine geplaatst die door G.M.T. zelf werd ontwikkeld. Doordat de cabine werkt met lineaire filters in plaats van cirkelvormige, is de inbouwmaat iets groter maar is volgens G.M.T. het rendement op lange termijn veel hoger waarbij nauwelijks tot geen (dure) filters dienen vervangen te worden. Is het afgezogen stof droog, dan mag het in de container en wordt het aanzien als bouwafval. Is het echter nat, dan dient het naar een speciaal verwerkingsbedrijf te worden gebracht. Dat is de reden waarom D’Hulster meteen ook investeerde in een waterzuiveringssysteem van de Italiaanse fabrikant en marktleider Fraccaroli & Balzan. Uit financiële overwegingen koos Ivan om het slib automatisch te lossen in een big bag. Eens het stevige order van de brugzaag, stofcabine en waterzuivering is verteerd, bestaat de optie om de big bag te vervangen door een pers.

natuursteen dhulster lichtervelde 1

Natuursteenbewerker wordt… keramiekbewerker?

En omdat natuursteenbewerkers ook steeds meer keramiek te verwerken krijgen, vroegen we deze steenkapper ter afsluiting van dit interview naar zijn visie hierover. En die was vrij duidelijk.

“Ik zie een duidelijke stijging in de vraag naar keramiek. Logisch ook wanneer je hoort hoeveel budget keramische producenten vrijmaken om hun product in de markt te zetten. Dat is om bijna van je stoel te vallen! Ik denk dan ook dat natuursteen achteruit gaat, simpelweg omdat daar geen marketingbudget voor wordt vrijgemaakt. Natuursteen schrijft uiteraard ook een ander verhaal dan de keramiekindustrie. Waar iedereen natuursteen kan aankopen uit een groeve, produceren keramische fabrieken hun eigen uniek product dat ze willen verkocht krijgen.”

Idealiter zou er een centrale marketingspil moeten opgericht worden die alle natuursteenfabrikanten verzamelt en die natuursteen wereldwijd onder de aandacht brengt. Eigenlijk is dat een rol voor een Febenat, maar dan op internationaal niveau. Door de marketingmachine achter de keramiek, is iedereen geïndoctrineerd. De persoonlijke logica is weg en mensen volgen de mainstream.

Als ik een klant over de vloer krijg die keramiek wil in zijn keuken, moet ik deze niet proberen te overtuigen om toch voor natuursteen te kiezen want hij loopt resoluut weg. Mensen die vandaag nog bewust natuursteen willen, zijn echte liefhebbers. Ze kiezen dan meestal op basis van een staal. Maar wanneer de plaat dan toekomt, heb je er steeds bij die beginnen zeuren omdat de tekeningen in de plaat anders zijn dan die in het staal. Maar dat is net die bijzondere eigenschap van natuursteen, namelijk dat hij uniek is! Mensen ‘kennen’ natuursteen niet meer en dat is, vanuit mijn hart als steenkapper gesproken, een jammere zaak.”

Hooglede troef

Wie het unieke aspect van Ivans grootste liefde, de Ierse Blauwsteen, van dichtbij wil bewonderen, kan in Hooglede afrijden en halthouden bij het vernieuwde kerkplein. Waar beeldhouwer Isidor Goderis uit Roeselare nu in Carrara beeldhouwlessen geeft, kapte hij enkele jaren terug de beelden die op het marktplein en de fontein van Hooglede prijken. De ruw gekapte blauwsteen eromheen, alsook de ruw gekapte bloembakken en het wapenschild op de grond werden allemaal gekapt en gebeiteld door de handen van Ivan D’Hulster en die van zijn medewerkers Peter en schoonbroer Stefaan. Samen met zijn vrouw en ‘rots in de branding’ Annemieke, die nauwgezet toeziet op de financiële gezondheid van het bedrijf, ziet Ivan D’Hulster een mooie toekomst tegemoet.


Foto’s: Lies Paelinck